Animaux, éthique et élevage industriel

Le sort des animaux de l’ élevage industriel est l’une des questions éthiques les plus pressantes de notre époque. Des dizaines de milliards d’êtres sensibles, chacun avec des sensations et des émotions complexes, vivent et meurent sur une ligne de production

"La marche du progrès humain est jonché de cadavres d'animaux. »Photo: John Eveson / Rex
« La marche du progrès humain est jonché de cadavres d’animaux. »Photo: John Eveson / Rex

Les animaux sont les principales victimes de l’histoire, et le traitement des animaux domestiques dans les fermes industrielles est peut-être le pire crime de l’histoire. La marche du progrès humain est jonché de cadavres d’animaux. Même il y a des dizaines de milliers d’années, nos ancêtres de l’âge de pierre furent déjà responsable d’une série de catastrophes écologiques. Lorsque les premiers humains ont atteint l’Australie il y a environ 45.000 ans, ils ont conduit rapidement à l’extinction près de 90% de ses grands animaux. Ce fut le premier impact significatif que l’Homo sapiens aie eu sur l’écosystème de la planète. Ce ne fut pas le dernier.

Il y a environ 15.000 années, les humains ont colonisé l’Amérique, effaçant au cours du processus environ 75% de ses grands mammifères. De nombreuses autres espèces ont disparu de l’Afrique, de l’Eurasie et des myriades d’îles autour de leurs côtes. Le patrimoine archéologique d’un pays après l’autre raconte la même histoire triste. La tragédie s’ouvre sur une scène montrant une population riche et variée de grands animaux, sans aucune trace de l’Homo sapiens. Dans la scène de deux, les humains apparaissent, en témoigne un os fossilisé, une pointe de lance, ou peut-être un feu de camp. La scène trois suit rapidement, au cours de celle-ci les hommes et les femmes occupent le centre de la scène et les plus grands animaux, ainsi que de nombreux petits animaux, ont disparu. Au total, sapiens a provoqué l’extinction d’environ 50% de tous les grands mammifères terrestres de la planète avant même d’avoir planté le premier champ de blé, fabriqué le premier outil de métal, écrit le premier texte ou frappé la première pièce.

L’étape majeure suivante dans les relations homme-animal a été la révolution agricole: le processus au cours lequel nous nous sommes passés de chasseurs-cueilleurs nomades à agriculteurs vivant dans des villages permanents. Cela a entraîné l’apparition d’une nouvelle forme de vie sur Terre: les animaux domestiques. Initialement, cette évolution peut sembler avoir été d’une importance mineure, puisque les humains ont seulement réussi à domestiquer moins de 20 espèces de mammifères et d’oiseaux, par rapport aux innombrables milliers d’espèces qui restent « sauvages ». Pourtant, au fil des siècles, cette nouvelle forme de vie est devenu la norme. Aujourd’hui, plus de 90% de tous les grands animaux sont domestiqués (« grand » désigne des animaux qui pèsent au moins quelques kilogrammes). Considérez le poulet, par exemple. Il y a dix mille ans, c’était un oiseau rare dont la répartition se limitait à de petites niches en Asie du Sud. Aujourd’hui, des milliards de poulets vivent sur presque chaque continent et île, sauf l’Antarctique. Le poulet est probablement l’oiseau domestiqué le plus répandu dans les annales de la planète Terre. Si vous mesurez le succès en termes de nombres, les poulets, les vaches et les porcs sont les animaux qui ont le plus réussi de l’histoire.

Hélas, les espèces domestiquées payent leur réussite collective inégalée avec une souffrance individuelle sans précédent. Le règne animal a connu de nombreux types de douleur et de misère au cours des millions d’années. Pourtant, la révolution agricole a créé de toutes nouvelles sortes de souffrances, celles-ci n’ont fait que s’aggraver au fil des générations.

A première vue, les animaux domestiques peuvent sembler beaucoup mieux que leurs cousins sauvages et leurs ancêtres. Les buffles sauvages passent leurs journées à chercher nourriture, eau et abri, et ils sont constamment menacés par des lions, des parasites, des inondations et des sécheresses. Le bétail domestique, en revanche, bénéficient des soins et de la protection de l’homme. Les gens fournissent aux vaches et aux veaux avec de la nourriture, de l’eau et un abri, ils traitent leurs maladies, et les protègent contre les prédateurs et les catastrophes naturelles. Certes, la plupart des vaches et des veaux, tôt ou tard se retrouvent dans l’abattoir. Pourtant, est-ce que cela rend leur sort pire que celui des buffles sauvages? Est-il préférable d’être dévoré par un lion ou abattu par un homme? Les dents de crocodile sont-elles plus douces que les lames en acier?

Ce qui rend l’existence des animaux d’élevage domestiqués particulièrement cruelle est non seulement la manière dont ils meurent, mais surtout la manière dont ils vivent. Deux facteurs concurrents ont façonné les conditions de vie des animaux de la ferme: d’une part, les humains veulent de la viande, du lait, des œufs, du cuir, leur force musculaire et du divertissement; d’autre part, les humains doivent assurer la survie à long terme et la reproduction des animaux de ferme. Théoriquement, cela devrait protéger les animaux contre la cruauté extrême. Si un agriculteur laisse sa vache sans  nourriture et sans eau, la production de lait diminuera, et la vache elle-même va rapidement mourir. Malheureusement, les humains peuvent causer d’énormes souffrances aux animaux de ferme d’autres façons, même tout en assurant leur survie et leur reproduction. La racine du problème est que les animaux domestiques ont hérité de leurs ancêtres sauvages de nombreux besoins physiques, émotionnels et sociaux qui sont redondants dans les exploitations agricoles. Les agriculteurs ignorent régulièrement ces besoins sans avoir à payer aucun prix économique. Ils enferment les animaux dans des cages minuscules, mutilent leurs cornes et leurs queues, les mères sont séparées de leur progéniture, et produisent sélectivement des monstruosités. Les animaux souffrent beaucoup, et pourtant ils vivent et se multiplient.

Les poulets de chair, qui sont élevés spécifiquement pour leur viande, souffrent souvent boiterie due à la surpopulation. Photo: PA
Les poulets de chair, qui sont élevés spécifiquement pour leur viande, souffrent souvent boiterie due à la surpopulation. Photo: PA

Est-ce que cela ne contredit pas les principes les plus élémentaires de l’évolution darwinienne? La théorie de l’évolution affirme que tous les instincts et les comportements ont évolué dans l’intérêt de la survie et de la reproduction. Si oui, la reproduction continue des animaux de ferme ne prouve-t’ele pas que tous leurs besoins réels sont remplis? Comment une vache peut-elle avoir un «besoin» qui ne soit pas vraiment essentiel pour la survie et la reproduction?

Il est certainement vrai que tous les instincts et les comportements ont évolué afin de répondre aux pressions évolutives de survie et de reproduction. Lorsque ces pressions disparaissent, cependant, les instincts et les comportements qui existaient ne évaporent pas instantanément. Même s’ils ne contribuent plus à la survie et à la reproduction, ils continuent de façonner les expériences subjectives de l’animal. Les besoins physiques, affectifs et sociaux des vaches, des chiens et des humains actuels ne reflètent pas nos conditions actuelles, mais plutôt les pressions évolutives que leurs ancêtres ont rencontré il y des dizaines de milliers d’années. Pourquoi les gens modernes aiment-ils autant les bonbons? Non pas parce que au début du 21e siècle, nous devons nous gaver de crème glacée et de chocolat pour survivre mais plutôt parce que nos ancêtres de l’âge de pierre ont trouvé des fruits mûrs, doux et que la chose la plus sensée à faire étaient d’en manger le plus possible aussi rapidement que possible. Pourquoi les jeunes hommes conduisent-ils imprudemment, sont-ils impliqués dans des bagarres violentes, et piratent-ils des sites internet confidentielles? Parce qu’ils obéissent à des décrets génétiques anciens. Il y a soixante-dix mille ans, le jeune chasseur qui a risqué sa vie pour poursuivre un mammouth a éclipsé tous ses concurrents et il a gagné la main de la beauté locale – et nous sommes maintenant coincé avec ses gènes macho.

Exactement la même logique évolutionnaire façonne la vie des vaches et des veaux dans nos fermes industrielles. Les bovins sauvages antiques étaient des animaux sociaux. Pour survivre et se reproduire, ils avaient besoin de communiquer, de coopérer et de rivaliser efficacement. Comme tous les mammifères sociaux, les bovins sauvages apprennent les compétences sociales nécessaires en jouant. Les chiots, les chatons, les veaux et les enfants aiment tous jouer parce que l’évolution a implanté cette envie en eux. Dans la nature, ils ont besoin de jouer. S’ils ne le font pas, ils ne peuvent pas acquérir les compétences sociales vitales à la survie et à la reproduction. Si un chaton ou un veau naissait avec une certaine mutation rare qui le rendrait indifférent au jeu, il aurait peu de chances de survivre ou de se reproduire, tout comme ils ne pourraient pas exister si, en premier lieu, leurs ancêtres n’avaient pas acquis ces compétences. De même, l’évolution a implanté chez les chiots, les chatons, les veaux et les enfants un désir irrésistible de se lier à leurs mères. Une mutation hasardeuse affaiblissant le lien mère-enfant était une condamnation à mort.

Qu’est-ce qui se passe quand les agriculteurs prennent maintenant un jeune veau pour la séparer de sa mère, pour la mettre dans une cage minuscule, la vacciner contre diverses maladies, on lui fournit de la nourriture et de l’eau, puis, quand elle est assez vieille, elle est inséminée artificiellement avec du sperme de taureau? D’un point de vue objectif, ce veau n’a plus besoin ni de liens maternels ni de camarades de jeu pour survivre et se reproduire. Tous ses besoins sont pris en charge par ses maîtres humains. Mais d’un point de vue subjectif, le veau ressent toujours une forte envie de se lier avec sa mère et de jouer avec d’autres veaux. Si ces pulsions ne sont pas satisfaites, le veau souffre beaucoup.

Telle est la leçon de base de la psychologie évolutionniste: un besoin qui s’est formé il y a des milliers de générations continue à se faire sentir subjectivement même s’il n’est plus nécessaire à la survie et à la reproduction actuellement. Tragiquement, la révolution agricole a donné aux humains la puissance d’assurer la survie et la reproduction des animaux domestiques, tout en ignorant leurs besoins subjectifs. En conséquence, les animaux domestiques sont collectivement les animaux les mieux réussis au monde tout en étant individuellement les animaux les plus misérables qui aient jamais existé.

La situation n’a fait qu’empirer au cours des derniers siècles, période pendant laquelle l’agriculture traditionnelle a fait place à l’agriculture industrielle. Dans les sociétés traditionnelles comme l’Egypte antique, l’empire romain ou la Chine médiévale, les humains avaient une compréhension très partielle de la biochimie, de la génétique, de la zoologie et de l’épidémiologie. Par conséquent, leurs pouvoirs de manipulation étaient limités. Dans les villages médiévaux, les poulets couraient librement entre les maisons, picoraient les graines et les vers des tas d’ordures, et ils construisaient des nids dans la grange. Si un paysan ambitieux avait essayé d’enfermer 1.000 poulets dans un poulailler bondé, une épidémie mortelle de grippe aviaire aurait probablement éclaté, tuant tous les poulets, ainsi que de nombreux villageois. Aucun prêtre, chaman ou sorcier n’aurait pu l’empêcher. Mais une fois que la science moderne a déchiffré les secrets d’oiseaux, des virus et des antibiotiques, les humains ont pu commencer à soumettre des animaux à des conditions de vie extrême. Avec l’aide de vaccins, de médicaments, d’hormones, de pesticides, de systèmes centraux de climatisation et de distributeurs automatiques, il est maintenant possible de caser des dizaines de milliers de poulets dans de minuscules cages, et de produire de la viande et des oeufs avec une efficacité sans précédent.

La science montre que les animaux sont des êtres sensibles qui peuvent ressentir la douleur et la solitude. Photo: Graham Turner / Guardian
La science montre que les animaux sont des êtres sensibles qui peuvent ressentir la douleur et la solitude. Photo: Graham Turner / Guardian

Le sort des animaux dans des installations industrielles est devenu l’une des questions éthiques les plus pressantes de notre époque, certainement en termes de nombre d’animaux concernées. De nos jours, la plupart des grands animaux vivent dans des fermes industrielles. Nous imaginons que notre planète est peuplée de lions, d’éléphants, de baleines et de pingouins. Cela peut être vrai sur la chaîne National Geographic, dans les films de Disney et dans les contes pour enfants, mais ce n’est plus vrai dans le monde réel. Le monde contient 40.000 lions, mais, par contraste, il y a environ 1 milliard de porcs domestiques; 500.000 éléphants et 1,5 milliards de vaches domestiquées; 50 millions de pingouins et 20 milliards de poulets.

En 2009, il y avait 1,6 milliards d’oiseaux sauvages en Europe, en comptant toutes les espèces. Cette même année, l’industrie européenne de la viande et des oeufs  a relevé 1,9 milliards de poulets. Au total, les animaux domestiques du monde pèsent environ 700 milliards de tonnes, contre 300 milliards de tonnes pour les humains, et moins de 100 milliards de tonnes pour les grands animaux sauvages.

Voilà pourquoi le sort des animaux de ferme n’est pas une question d’éthique anodine. Elle concerne la majorité des grandes créatures de la Terre: des dizaines de milliards d’êtres sensibles, chacun avec un monde complexe de sensations et d’émotions, mais qui vivent et meurent sur une ligne de production industrielle. Il y a quarante ans, le philosophe moral Peter Singer a publié son livre canonique sur la libération des animaux, qui a beaucoup fait pour changer l’opinion des gens sur cette question. Singer affirmait que l’agriculture industrielle était responsable de plus de douleurs et de misères que toutes les guerres de l’histoire réunies.

Le travail scientifique sur les animaux a joué un rôle lamentable dans cette tragédie. La communauté scientifique a utilisé ses connaissances croissantes des animaux, principalement pour manipuler leur vie de manière plus efficace au service de l’industrie humaine. Pourtant, cette même connaissance a démontré hors de tout doute raisonnable que les animaux de ferme sont des êtres sensibles, avec des relations sociales complexes et des modèles psychologiques sophistiquées. Ils peuvent ne pas être aussi intelligent que nous, mais ils connaissent certainement la douleur, la peur et la solitude. Eux aussi peuvent souffrir, et eux aussi peuvent être heureux.

Il est grand temps que nous prenions ces découvertes scientifiques à cœur, parce que le pouvoir que l’homme ne cesse de croître, notre capacité à nuire ou à faire du bien à d’autres animaux grandit avec elle. Pendant 4 milliards d’années, la vie sur Terre a été gouvernée par la sélection naturelle. Maintenant, elle est de plus en plus régie par la conception intelligente humaine. la biotechnologie, la nanotechnologie et l’intelligence artificielle permettront bientôt aux humains de remodeler les êtres vivants avec de nouveaux moyens radicaux, ce qui redéfinira le sens même de la vie. Alors que nous arrivons à concevoir ce nouveau meilleur des mondes, nous devrions prendre en compte le bien-être de tous les êtres vivants, et pas seulement celui de l’Homo sapiens.

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