Les cachalots parlent dialecte

Un clic de cachalot est le son le plus fort produit par un animal – et c’est un dialecte identifié. En fait, selon une étude publiée dans Nature Communications, les baleines ne naissent avec des cordes vocales différentes ou avec un clic particulièrement adapté à  un morceau la mer particulièrement adaptée. Elles acquièrent simplement leurs dialectes l’une de l’autre de la même manière que vous ou moi pourrions avoir pris l’accent de nos parents – en copiant ce qu’elles entendent.

cachalots

Les cachalots sont pas les seuls animaux qui apprennent comme cela. Je suis passé du temps avec des dauphins souffleurs, par exemple, dans de nombreux endroits différents à travers le monde. Une chose qui m’a toujours frappé est que, bien que ces dauphins aient tendance à faire la même chose – comme chasser les poissons ou jouer ensemble – la manière dont ils le font, peut différer de manière drastique entre les populations.

Dans les années 90, Andy Whiten a mieux articulé ce « sentiment » que les biologistes de terrain ont eu pendant longtemps dans son étude sur les chimpanzés, le premier regard systématique sur les différences de comportement entre les populations.

Whiten et ses collègues ont montré que différents groupes de chimpanzés faisaient la même chose mais de manière radicalement différente, par exemple la façon dont ils utilisent des outils pour attraper des fourmis. Ces différences couvrent tout le répertoire de l’activité des chimpanzés et les auteurs ont postulé que la meilleure façon d’expliquer cette variation était simple: les chimpanzés ont une culture.

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Les animaux naissent ils cultivés?

Cette découverte a déclenché la «guerre culture», en grande partie entre les comportementalistes et les anthropologues, un débat qui a soulevé la question de savoir à partir de quand pouvions nous parler de variations culturelles dans le comportement animal.

Une approche scientifique est de faire des prédictions que nous pouvons tester avec des expériences et des observations. Pour que les animaux aient une culture, les différences observées ne doivent pas être expliquées par d’autres mécanismes. Le premier mécanisme est tout simplement la génétique: ces différences pourraient être «câblé» dans les différences génétiques entre les populations. Le second mécanisme est la différence des paysages: par exemple, un singe ne sera pas en mesure de casser des noix avec une pierre, si il n’a pas de pierre à portée de main. Ainsi, les différences observées ne peuvent être causées par le manque d’opportunité ou le besoin causés par l’environnement de l’animal.

Depuis les travaux de Whiten, de nombreuses personnes sont enregistré des différences de comportement chez un large éventail d’espèces, que nous ne pouvons pas attribuer à ces deux facteurs. Par exemple, l’étude génétique détaillée de Michael Kruetzen et de son équipe a aidé à écarter le « câblage » comme argument en faveur de l’utilisation d’outils par les dauphins.

Les différences culturelles sont quelque chose que nous ramassons chez les autres et que transmettons, c’est un processus social. Nous acquérons des habitudes culturelles de nos cercles sociaux et surtout en n’étant pas exposé à la façon dont d’autres groupes font la même chose. Donc, pour que les différences de comportement soient culture, elles doivent être apprises socialement. L’apprentissage social est un processus que nous savons maintenant existé chez la plupart des espèces  que nous soupçonnons d’avoir une culture.

La culture peut aussi être un obstacle aux relations sociales; dans notre cas, la simple barrière de la langue limite souvent les interactions sociales que les individus peuvent avoir. Ainsi, la culture et la structure sociale sont, à certains égards, étroitement liés: vous êtes plus susceptible d’acquérir les habitudes des individus avec lesquels vous interagissez; et plus vous prenez ces habitudes, plus il devient difficile d’interagir avec d’autres personnes en dehors de votre groupe.

Un grand océan – alors pourquoi différents clans?

Retour aux baleines. Dans leur dernière étude, Maurício Cantor, Hal Whitehead et leurs collègues montrent que la différence culturelle est la meilleure façon d’expliquer pourquoi les cachalots vivent dans des sociétés multi-niveaux. Cette structure sociale est décrite comme ayant plusieurs niveaux d’organisation. Dans le cas des cachalots, les individus vivent avec leurs familles élargies, qui appartiennent à des clans. Whitehead, et ses collègues, ont élégamment démontré au cours des deux dernières décennies, qu’il est difficile d’expliquer les différences observées entre les clans de cachalot sans invoquer la culture.

Dans leur nouvelle étude, ils montrent que ces clans ne sont pas seulement une agrégation passive de familles génétiquement liées. Nous avons besoin d’invoquer l’influence des dialectes socialement acquis pour expliquer les clans observés que Whitehead a suivi pendant deux décennies. Cela se produisait si les individus ont non seulement appris des autres, mais conforme au dialecte le plus utilisé dans leur groupe. Donc clans sont plus susceptibles de se former en raison des cachalots apprennent les dialectes de leur famille élargie. Les sociétés multi-niveaux par des différences culturelles et ceci est un autre élément de preuve montrant culture animale.

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Cela se produit comme si les individus non seulement apprenaient des autres, mais se conformaient au dialecte le plus utilisé dans leur groupe. Donc les clans sont plus susceptibles de se former parce que les cachalots apprennent les dialectes de leur famille élargie. Les sociétés multi-niveaux émergent des différences culturelles et ceci est un autre élément de preuve montrant une culture animale.

Ainsi, les animaux ont une culture. Est-ce que cette culture va ressembler à la nôtre? Non; Imaginez-vous que vous passez votre temps dans un milieu sous-marin avec une vision limitée, mais une très bonne audition, et un penchant pour le calmar. La façon dont vous allez interagir avec les autres va être différente, ce que vous pouvez faire avec votre environnement va être différent, vos possibilités vont être différentes.

Différent ne signifie pas une «culture inférieure». Cela signifie que nous devons travailler dur pour abandonner nos références humaines afin de comprendre cette culture. Les cachalots apprennent leurs habitudes, et leurs dialectes des autres, ce qui va façonner leur vie et influencer la structure de leurs sociétés. Leur culture est aussi unique que la nôtre et que celle des grands dauphins et des chimpanzés.

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