Cuivre: un commerce mondial il y a 5000 ans?

L’âge du bronze est une période de l’histoire de l’Europe occidentale caractérisée par l’utilisation du … bronze. L’âge du bronze est un terme utilisé Ancienne mine de cuivrequotidiennement dans les écoles à travers le monde, mais il y a un problème majeur qui est rarement débattu: d’où venaient les composants nécessaires, l’étain et le cuivre?

En effet, même s’il ne fait aucun doute le cas que l’Europe a eu un « âge du bronze », les archéologues admettent que beaucoup plus de cuivre a été utilisé que ce qu’ils ont été en mesure d’attribuer aux mines européennes. Alors d’où vient une partie extrêmement importante du cuivre ? La réponse, aussi bizarre que cela puisse paraître, pourrait être l’Amérique. On sait que pendant l’âge du bronze en Europe, de grandes quantités de cuivre ont été extraites en Amérique du Nord. Cependant, personne n’est en mesure de dire ce qu’est devenu le cuivre extrait.

Si nous additionnions les deux problèmes ensemble, aurions-nous la solution? Bien sûr, la réponse pour le dogme scientifique acceptée est «non», car il fait valoir qu’il n’y avait pas de contacts transocéaniques à l’âge du bronze et que donc le cuivre ne pouvait pas être commercé entre le Nouveau et l’Ancien Monde. Mais peut-être y-a-t’il suffisament de preuves scientifiques disponibles qui vont modifier les certitudes des scientifiques.

L’ingrédient principal du bronze est le cuivre. L’époque vers 3000 avant JC a vu plus de 500.000 tonnes de cuivre être extraites dans ce qu’on appelle l’Upper Peninsula, dans l’état américain du Michigan. La plus grande mine était sur l’île Royale, une île du lac Supérieur, près de la frontière canadienne. Ici, il y a des milliers de puits de cuivre préhistoriques, creusés il y a des milliers d’années par des populations antiques inconnues. La ceinture de Minong sur Isle Royale a une distance de un à trois miles de longueur et elle a près de quatre cents pieds de large. Les mines de cuivre vont de dix à trente pieds de profondeur avec la connexion tunnels; un archéologue estime que pour les creuser, il aurait fallu l’équivalent de 10.000 hommes travaillant pendant 1000 ans.

Après deux siècles de spéculation, personne n’a jamais expliqué de façon satisfaisante, où la plus pure cuivre au monde aurait pu aller. L’extraction à l’Isle Royale a commencé en 5300 avant JC, certains affirmant même qu’elle a commencé dès 6000 avant JC. La preuve de l’existence de la fusion date de «seulement» 4000 avant Jésus-Christ.

La quantité exacte du minerai extrait n’a peut-être jamais été déterminée exactement, mais ce qui est connu, c’est que vers 1200 avant JC, toute activité minière a été interrompue. Puis autour de l’an 1000, l’exploitation minière a recommencé et a duré jusqu’en 1320 après JC. Pendant cette période, seules 2000 tonnes ont été prélevées.

Monolithe de cuivre Ontanogon
Monolithe de cuivre Ontanogon

En Amérique du Nord, même pas 1% été récupéré. Certaines pièces individuelles pèsent 34.000 livres, ce qui équivaut au poids de tous les objets en bronze ou en cuivre trouvés aux États-Unis. D’autres pierres, comme le Ontonagon Boulder, pèsent 3700 livres. Une masse 5720 livres trouvée près de Cove McCargo a été soulevée à mi-chemin de la surface sur des caissons de la même façon d’autres ont été trouvés dans d’autres mines. Les anciens les élevaient, et pourtant, certaines de ces grosses pierres ont été abandonnées à mi-tâche.

Octave DuTemple, l’un des premiers archéologues à avoir enquêté sur le site, a déclaré que les mineurs avaient laissé leurs outils derrière, comme s’ils avaient pensé que le lendemain matin, ils retourneraient dans leur carrière et poursuivraient leur travail.

Ces mineurs étaient des ouvriers expérimentés. Les mines étaient exploitées de manière efficace, ils produisaient de grandes quantités de minerai pouvant être rapidement transporté à la surface. Entre 1000 et 12.000 tonnes de matériau ont été retiré d’une mine, ce qui donne une cinquantaine de tonnes de cuivre. Leur technique était simple, mais efficace: ils faisaient de grands feux sur les veines de minerai de cuivre ce qui chauffait la pierre, puis ils l’aspergeaient d’eau. Ca fissurait la roche et avec l’aide d’outils de pierre, le cuivre était retiré de la roche.

Environ 5000 mines ont été découvertes, dans une zone qui mesure environ 200 kilomètres de long et de cinq à dix kilomètres de large. La zone exploitée à l’Isle Royale mesurait de soixante à quatre-vingt kilomètres. Si toutes les mines avaient été placées dans une rangée consécutive, celle-ci mesurerait huit kilomètres de long, huit mètres de large et dix mètres de profondeur.

Chaque mine ouverte au cours des 200 dernières années, a montré une activité minière précédente, préhistorique. Cela comprenait des mines où le minerai de cuivre ne font pas saillie à la surface – preuve de la connaissance avancée qui a permis aux mineurs préhistoriques d’identifier les minerais souterrains. Mais cela marche également dans l’autre sens: les sites qui montraient des preuves de l’exploitation minière antique, étaient considéré dans les temps modernes comme de bons présages, car c’était souvent les meilleurs sites pour trouver du cuivre – beaucoup de cuivre.

Aztalan
Aztalan

Comment les mineurs faisaient pour savoir quelles pierres contenait du cuivre reste un mystère. Il est évident qu’ils l’ont fait, mais où ils ont appris, on ne sait pas. Comme on ne sait pas qui était responsable de l’activité. En outre, s’il n’y avait pas de contacts transocéaniques, n’est-il pas très remarquable que deux continents, complètement indépendants les uns des autres, aient au même moment dans le temps, commencé à exploiter et à utiliser le cuivre et l’étain pour créer bronze, encore qu’en Amérique on n’aie rien fait de « sensible » avec – en dehors des quelques objets qui ont été récupérés?

Les Indiens Menominee du nord du Wisconsin possèdent une légende qui parle des anciennes mines. Elles disent que les mines comme étaient exploitées par des «hommes à la peau claire », qui étaient en mesure d’identifier les mines en jetant des pierres magiques sur le sol. Elles faisaient sonner les minerais qui contenaient du cuivre comme une cloche.

Cette pratique ressemble beaucoup à une pratique similaire qui était utilisée en Europe au cours de l’âge du bronze. Le bronze avec une forte concentration d’étain résonne en effet quand on jette une pierre dessus. La légende aurait-elle confondu le début du processus avec le résultat du processus?  Même ainsi, S.A. Barnett, le premier archéologue qui étudia Aztalan, un site à proximité des mines, a estimé que les mineurs étaient originaires d’Europe. Sa conclusion était largement basée sur le type d’outils utilisés, des outils qui n’étaient pas utilisés par les populations locales.

Il est clair qu’avec une vaste main-d’œuvre – peut-être jusqu’à 10.000 personnes – certains ont dû mourir. Il est également probable qu’au moins certains ouvriers soient venus avec leur familles. En bref, il y a du avoir un certain nombre de morts, mais où sont les sépultures? La réponse: nulle part. Où les morts ont-ils été emmenés est une autre bonne question, car il n’y a aucune preuve d’incinération ou d’enfouissement près de l’un des sites ou sur la péninsule supérieure en général. La seule chose qui aie été laissé, étaient leurs outils – des millions d’outils. Et cela suggère que la population active, bien que ne venat pas nécessairement d’Europe, n’était probablement pas locale non plus.

Mais l’idée que ça puisse très bien être l’Europe, a reçu un coup de pouce lorsque, en 1922, William A. Ferguson a découvert un port sur la côte nord de l’île Royale. Les navires pouvaient charger et décharger, grace à une jetée qui mesurait 500 mètres de longueur. Ceci suggère que le type de navires ancrés ici, étaient de grands navires – et qu’il y en avait beaucoup. L’explication la plus probable quant au but de ce port est que c’était l’endroit où le cuivre était chargé … pour être transporté vers d’autres régions. La présence du port montre en outre que les personnes qui exploitaient les mines ne sont pas des locaux, car les Indiens locaux n’utilisaient que de petites pirogues.

Il est probable que les mines n’étaient exploitées que pendant l’été, la population active se déplaçant plus au sud pendant les mois d’hiver – ou rentrant à la maison à travers l’océan. Ceci pourrait expliquer l’absence de bâtiments: les gens qui vivent ici en hiver, ont besoin de bâtiments pour survivre, mais ce n’est pas nécessairement le cas au cours des mois d’été. Comme il n’y a pas de tels bâtiments, cela suggère personne ne vivait ici. Tout aussi important est le fait qu’il n’y aie aucun signe d’usines de fusion de cuivre, nécessaires à son utilisation future. Cela signifie que le cuivre était utilisé ailleurs, car le cuivre nécissite un traitement pour être utilisé.

Pourrions-nous savoir où ils allaient pendant les mois d’hiver? Bien que l’Europe soit une possibilité, elle est également peu probable. Leur habitat le plus probable était probablement Aztalan et Rock Lake, où il y a quelques années, des bâtiments et un temple ont été découverts juste en dessous de la surface de l’eau. Ces sites sont à peine une cinquantaine de kilomètres au sud de la « limite des neiges », qui rend les lieux idéaux pour s’installer pour l’hiver. Leur résidence d’hiver et le chantier d’été étaient effectivement reliés entre eux par les rivières.

C’est également autour de Rock Lake que de nombreuses tombes ont été découvertes. Pas moins de 70 collines funéraires contenant les cendres de milliers de personnes y ont été découvertes. Une des tombes les mieux préservées contient le corps d’un homme avec un marteau; un marteau similaire a été découvert à l’Isle Royale.

Mine de cuivre préhistorique
Mine de cuivre préhistorique

Alors, est-ce que le problème de la traite du cuivre est entièrement réglé avec la découverte de ces dépouilles autour de Rock Lake? Ou y-at’il laisser encore une place pour une composante européenne dans cette histoire?

Le problème est que si le lac Rock semblait abriter la population active, nulle part il n’y a de preuve qu’ils, ou d’autres personnes à proximité, utilisaient le cuivre. Donc, le problème de l’endroit où le cuivre allait demeure. En outre, le cuivre était certainement digne d’un voyage transocéanique. Le cuivre autour du lac Supérieur était le meilleur et le plus important trouvés dans le monde. Durant la période de 1000 à 1400 avant JC, le cuivre a été exporté aux Toltèques du Mexique – et peut-être même à d’autres civilisations plus au sud. Mais qui étaient les « acheteurs » plusieurs millénaires plus tôt?

L’extraction du cuivre a commencé en 3000 avant JC, avec déjà un niveau élevé d’extraction. Des milliers d’ouvriers étaient organisés pour travailler efficacement avec des outils qui pouvaient déplacer trois tonnes de minerai à une certaine époque. Ils ont également été en mesure de creuser à une profondeur de vingt mètres, sans aucun problème.

D’où cette connaissance provient-elle? L’Amérique du Nord n’a pas de source claire pour cette culture. Quand on regarde le problème à l’échelle mondiale, seules une poignée de cultures possibles possédaient ces connaissances avancées à cette époque, des cultures telles que celle de l’Indus et la civilisation égyptienne.

Le candidat le plus probable, cependant, reste l’âge du bronze en Europe. Ce qui est remarquable, est que l’âge du bronze en Europe a pris fin en 1200 avant JC, ce qui coïncide avec la fin des activités minières en Amérique. Coïncidence? La technique de l’exploitation minière en Amérique est également identique à celles utilisées sur les îles britanniques, d’où l’autre composante, l’étain, était originaire. Avec l’Espagne, les îles britanniques étaient les principales sources d’étain.

Orcades
Orcades

Pourtant, il est intéressant de noter que récemment, une mine d’étain a été découverte à l’Isle Royale – mines dont les Indiens ignoraient même l’existence. Cela montre que l’île Royale a ainsi fourni aux mineurs à la fois du cuivre et de l’étain. Le seul morceau de « preuves tangibles » jusqu’à présent découvert est une statue découverte en vers 1660 par un missionnaire, Allouez, qui voyageait dans la région et qui est tombé sur une statue de cuivre de 30 cm, représentant un homme avec une barbe – les Indiens n’ont pas la barbe.

A cela, il faut ajouter une observation importante. L’Europe de l’Ouest à l’âge du bronze était largement tirée par la mer – les zones les plus peuplé et les plus développées étaient toutes côtières, beaucoup, comme les Orcades, étaient étrangement hors des sentiers battus – mais parfaitement situé s’il y avait un contact transocéanique au ce moment-là.

Dans la conception traditionnelle, les Orcades sont un surgeon ce qui fait qu’il est difficile d’expliquer leur culture avancée et l’économie qui leur a permis de construire leurs monuments. Mais dans la «nouvelle compréhension », les Orcades forment un poste essentiel pour le voyage transocéanique, amenant les voyageurs qui étaient sans doute prêts à «dépenser» dans les Orcades, faisant des Orcades une pierre angulaire de l’économie mondiale.

De plus en plus de scientifiques s’accordent à dire que l’âge du bronze en Europe était en effet un système maritime. Est-il impossible de suggérer que les voyageurs qui naviguaient de l’Espagne à l’Ecosse n’auraient pas été en mesure de traverser l’Amérique? Certains pourraient soutenir que les eaux de l’océan sont beaucoup plus dures que les eaux côtières, mais qui a tout simplement naviguer autour de la Cornouille – où les bateaux devaient passer prendre l’étain – sait que la mer y est très rugueuse.

Est-il impossible de supposer que l’économie mondiale du cuivre et de l’étain existait en 3000 avant JC? Pour ceux qui croient que la réponse est que cela est impossible – noter le danger qu’il pourrait y avoir à balayer du revers une telle possibilité

Philip Coppens

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