Les esclaves blancs des barbaresques

La tragédie de la traite négrière en Afrique, qui a eu lieu entre le 16ème et le 19ème siècles a fait l’objet de beaucoup d’attentions et de condamnations. Cependant, un autre commerce d’être humain tout aussi méprisable avait lieu au même moment en Méditerranée. On estime que jusqu’à 1,25 millions d’Européens ont été réduits en esclavage par les corsaires barbaresques, et leurs vies étaient tout aussi pitoyables que celles de leurs homologues africains. Ils ont été appelés les esclaves blancs des Barbaresques.

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L’esclavage est l’un des commerces les plus anciens de l’humanité. Nous trouvons  les premiers enregistrements de la traite des esclaves dans Le Code de Hammurabi à Babylone au 18ème siècle avant notre ère. Les peuples de presque toutes les grandes cultures, de toutes les civilisation et quel que soit le fond religieux ont pratiqué l’esclavage et asservi d’autres peuples. Cependant, peu d’attention a été accordée à la traite des esclaves prolifique qui a été menée par des pirates ou des corsaires, le long de la côte de Barbarie (comme elle était appelé par les Européens à l’époque), dans ce qui est maintenant le Maroc, l’Algérie, la Tunisie, et Libye, et qui a commencé autour du XVIIème siècle.

Quiconque voyageait en Méditerranée à l’époque faisait face à la perspective réelle d’être capturé par les corsaires et emmenés dans les  villes de la côte de Barbarie pour être vendus comme esclaves.

Cependant, les corsaires ne se contentaient pas des attaques de navires et des marins,  les corsaires attaquaient aussi parfois les villages côtiers d’Italie, de France, d’Espagne, du Portugal, d’Angleterre, d’Irlande, et même aussi loin que les Pays-Bas et l’Islande. Ils débarquaient sur les plages non surveillées, et se glissaient dans les villages dans l’obscurité pour capturer leurs victimes. Presque tous les habitants du village de Baltimore, en Irlande, ont été pris de cette manière en 1631. À la suite de cette menace, de nombreuses villes côtières de la Méditerranée ont  presque complètement été abandonnés par leurs habitants jusqu’au 19ème siècle.

Les victimes capturées arrivent sur la côte de Barbarie pour être vendus comme esclaves
Les victimes capturées arrivent sur la côte de Barbarie pour être vendus comme esclaves

Aux 13e et 14e siècles, c’était les pirates chrétiens, principalement de Catalogne et de Sicile, qui dominaient les mers et étaient une menace constante pour les commerçants. Ce n’est qu’avec l’expansion de l’Empire ottoman au 15ème siècle que les corsaires barbaresques ont commencé à devenir une menace pour la navigation chrétienne.

Autour de l’an 1600, les pirates européens ont apporté des techniques de navigation et de construction navale de pointe sur la côte de Barbarie, cela a permis aux corsaires d’étendre leurs activités à l’océan Atlantique, et l’impact des raids des barbaresques a atteint un sommet au début à la moitié du 17e siècle.

Alors que le commerce des esclaves de Barbarie dépeint généralement des corsaires musulmans capturant des victimes chrétiennes blanches, cela est beaucoup trop simpliste. En réalité, les corsaires n’était pas concernés par la race ou l’orientation religieuse de ceux qu’ils capturaient. Les esclaves en Barbarie pouvaient être noirs, bruns ou blancs, catholiques, protestants, orthodoxes, juifs ou musulmans. Et les corsaires n’étaient pas seulement musulmans; des corsaires anglais et des capitaines néerlandais ont également exploité les loyautés changeantes d’une époque où les amis pouvaient devenir des ennemis et les ennemis des amis en un trait de plume.

« Une des choses que et le public et beaucoup de chercheurs ont tendance à prendre comme donnée est que l’esclavage a toujours été de nature raciale», a déclaré l’historien Robert Davis, auteur de « Esclaves chrétien, des maîtres musulmans: l’esclavage blanc en Méditerranée, la côte de Barbarie , et l’Italie. « Mais cela est faux », at-il ajouté.

Dans des commentaires qui peuvent attiser la controverse, Davis prétend que l’esclavage blanc a été minimisé ou ignoré parce que les universitaires préfèrent traiter les Européens de méchants colonialistes plutôt que comme des victimes.

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La vie d’un esclave en Barbarie

Les esclaves capturés par les pirates barbaresques étaient confrontés à un avenir sombre. Beaucoup mourraient sur les navires pendant le long voyage de retour vers l’Afrique du Nord maladie ou de manque de nourriture et d’eau. Ceux qui survivaient étaient amener vers les marchés d’esclaves où ils se tenaient debout pendant des heures tandis que les acheteurs les inspectaient avant qu’ils ne soient vendus aux enchères.

Après l’achat, les esclaves étaient mis au travail de différentes façons. Les hommes étaient généralement affectés à un dur travail manuel, comme le travail dans les carrières ou la construction lourde, tandis que les femmes étaient utilisées pour le ménage ou la servitude sexuelle. La nuit, les esclaves étaient mis dans les prisons dites «bagnes» qui étaient souvent chaudes et surpeuplées. Cependant, de loin le pire sort pour un esclave de Barbarie qu’un l’homme devienne galérien. Les rameurs étaient enchaînés là où ils étaient assis, et n’étaient jamais autorisés à partir. Ils dormaient, mangeaient, déféquaient et urinaient sur leur siège. Des surveillants faisaient claquer le fouet sur le dos nu de tous les esclaves qu’ils considéraient ne pas travailler assez dur.

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La fin des corsaires barbaresques

L’activité corsaire a commencé à diminuer dans la dernière partie du 17ème siècle, quand les plus puissantes marines européennes ont commencé à forcer les pirates à cesser leurs expéditions. Cependant, il a fallu attendre les premières années du 19ème siècle, que les Etats-Unis d’Amérique et certains pays européens ont commencé à se battre avec plus de ferveur contre les pirates barbaresques.

Ce ne est que durant les premières années du 19ème siècle, que les Etats-Unis d’Amérique et certains pays européens ont commencé à se battre avec plus de ferveur contre les pirates barbaresques.

Alger a été fréquemment bombardée par les Français, les Espagnol et les Américains, au début du 19ème siècle. Finalement, après un raid anglo-néerlandais en 1816 sur Alger, les corsaires ont été contraints d’accepter des conditions qui comprenaient une cessation de la pratique d’asservir les chrétiens, bien que la traite des esclaves des non-Européens aie été autorisée à continuer.

Combat naval avec les corsaires barbaresques.
Combat naval avec les corsaires barbaresques.

Des incidents sporadiques se sont produits jusqu’à un autre raid britannique sur Alger en 1824, et enfin, l’invasion d’Alger par la France en 1830, ce qui l’a placée sous domination coloniale. Tunis a été de même envahie par la France en 1881. Tripoli est retournée sous contrôle ottoman direct en 1835, avant de finalement tomber dans les mains de l’Italie suite à la Guerre italo-turque de 1911. Le commerce des esclaves a finalement cessé sur la côte de Barbarie lorsque les gouvernements européens ont adopté des lois garantissant l’émancipation des esclaves.

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