Génétique

Au cours des 25 dernières années, les scientifiques ont soutenu le point de vue que les humains modernes avaient quitté l’Afrique il y a environ 50.000 ans, se répandant dans les différentes parties du monde, remplaçant les espèces humaines locales comme les Néandertaliens. Cependant, les progrès rapides en séquençage génétique ont ouvert une toute nouvelle fenêtre sur le passé. Cela suggère que l’histoire humaine est beaucoup plus compliquée.

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En fait, les études génétiques de ces dernières années ont révélé que, depuis notre exode africaine, les humains avaient évolué et s’étaient beaucoup plus métissés qu’on ne le pensait – en particulier au cours des 10.000 dernières années.

Génétique la technologie

Notre capacité à séquencer l’ADN a considérablement augmenté depuis le premier séquençage du génome humain il y a 15 ans. Dans sa forme la plus fondamentale, l’analyse génétique consiste à comparer l’ADN de différents groupes de personnes, que ce soit entre des personnes avec ou sans un type particulier de cancer, ou de personnes de différentes régions du monde.

Le génome humain est de 3 milliards de lettres, mais comme les gens ne diffèrent que d’une seule lettre sur mille, en moyenne, nous n’avons pas à les regarder toutes. Au lieu de cela, nous pouvons comparer les gens là où nous savons qu’il y a ces différences connues comme les marqueurs génétiques. Des millions de ces marqueurs ont été découverts et, avec une technologie de séquençage génétique qui nous permet de regarder à peu de frais ces marqueurs chez beaucoup de gens, il y a eu une explosion de données disponibles pour les généticiens.

Mais alors que ces analyses ont mis en lumière différentes associations génétiques, elles ont été incapables d’expliquer complètement l’architecture génétique de la maladie. Il devient de plus en plus clair que des variantes génétiques rares avec de petits effets sont susceptibles de jouer un rôle clé dans la susceptibilité génétique à la maladie. Et, parce qu’elles sont rares, trouver ces variantes nécessite un séquençage de tout-génome.

Pour cette raison, les dix dernières années ont également vu une énorme innovation dans la technologie disponible pour lire chaque lettre d’un génome. Les technologies de séquençage du génome d’aujourd’hui travaillent généralement en brisant l’ADN en milliards de petits morceaux, puis  séquençant chacun d’eux séparément mais simultanément afin de les combiner dans un génome complet.

Hors de l’Afrique … et Retour

En plus de leur utilisation en génétique médicale, ces données nous fournissent une vue plus en plus sophistiquée de l’histoire humaine. Lorsque les êtres vivants meurent, leur ADN ne disparaît pas immédiatement; il se dégrade lentement au fil du temps. Cela signifie que l’ADN de personnes mortes il y a longtemps peut encore être trouvé dans les fossiles et les squelettes, mais il sera brisés en petits morceaux, parfait pour les technologies de séquençage modernes.

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Carte des premières migrations humaines. Homo sapiens (rouge), les Néandertaliens (jaune-vert), les premiers hominidés (jaune).

Prenons la théorie «Out of Africa» comme exemple. A partir de l’archéologie et de la génétique limités, l’avis était que les humains avaient quitté l’Afrique à un certain point au cours des 100.000 dernières années, se répendant, et à terme, habitant le reste du monde, en remplacement des espèces résidentes plus anciennes que l’homme. Alors la génétique de pointe a confirmé que c’était à peu près le cas, mais elle a également montré que ce n’était pas toute l’histoire.

L’ADN ancien séquencé à partir de fossiles nous a appris que, suite à l’expansion initiale hors de l’Afrique, les ancêtres des non-Africains ont vécu côte-à-côte et se sont croisés avec les Néandertaliens il y a entre 37000 à 42000 ans, plutôt que de les repousser. Nous savons aussi que les ancêtres de certains groupes asiatiques se sont croisés avec un groupe différent d’homme archaïque – connu seulement par son ADN – appelé les Denisovans.

Comparaison de  de crânes humains modernes et Neandertal  du Cleveland Museum of Natural
Comparaison de de crânes humains modernes et Neandertal du Cleveland Museum of Natural

L’ADN ancien nous permet également de visualiser directement les génomes des populations du passé. Par exemple, nous savons maintenant que, en Europe, la révolution agricole, il y a quelque 8.000 ans, a été accompagnée par un mouvement de personnes et que ce n’était pas seulement la propagation d’une idée intelligente. Il y a eu une migration de masse postérieure de peuples en Europe centrale venant de la steppe russe, qui ont potentiellement amené les langues indo-européennes dans le continent. Une étude génétique récente a montré que la capacité des Européens modernes à digérer le lactose contenu dans le lait à l’âge adulte peut être attribuée à ces migrants en provenance de Russie. Elle a également retracé l’origine des yeux bleus chez les Européens modernes revenir aux chasseurs-cueilleurs européens de la période mésolithique (10,000-5,000 Av. JC.), tandis que la peau claire pourrait provenir de migrants en provenance du Moyen-Orient.

Des métissages complémentaires de populations anciennes se sont produits en Afrique quand un mouvement significatif de peuples eurasiens se répandant de nouveau dans le continent a eu lieu dans les 3000 dernières années. En fait, une étude a estimé que, entre 4-7% de la plupart des génomes africains pouvait venir de ce flux de gènes.

Les analyses des populations humaines modernes ont montré que beaucoup de mélangeS s’étaient produit au cours des 2000 dernières années, les populations se déplaçant à l’intérieur et entre les continents. Par exemple, au cours de leurs expansions au 13ème siècle, les Mongols ont laissé une trace de l’ADN à travers l’Asie et en Europe de l’Est, et vers la fin du premier millénaire de notre ère, les Arabes ont apporté au Nord de l’ADN d’Afrique de l’Ouest en Europe du Sud. En effet, cela signifie que les populations ne sont pas étendues aux confins du monde et sont restée isolées. Une fois installés, ces groupes ont continué à partager leur ADN.

Tout cela nous dit est que notre histoire est en désordre: nous sommes tous le produit d’un buisson enchevêtré de relations génétiques entre divers groupes humains anciens et modernes. Nos gènes démontrent qu’aucun de nous ne peut prétendre avoir des ancêtres d’une seule région, d’un seul lieu, que les gens ont été en mouvement tout au long de l’histoire. Matière à réflexion effectivement lorsque la migration est si importante dans les programmes politiques.

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