La culture Clovis, le platine et la comète

Personne ne sait avec certitude pourquoi la culture Clovis et des bêtes emblématiques comme le tigre à dent de sabre, le mastodonte, le mammouth et ont disparu il a quelque 12 800 ans. Cependant, une découverte de platine sur l’ensemble des sites archéologiques des États-Unis par trois archéologues de l’Université de la Caroline du Sud a fourni un indice important dans la résolution de ce mystère durable.

La découverte en abondance de platine dans les sites Clovis à travers les États-Unis ajoute un élément qui suggère un événement cosmique qui pourrait avoir anéanti la culture Clovis et les grandes bêtes qui vivaient il y a environ 12 800 ans [Crédit: NASA]
Les résultats de la recherche sont décrits dans une nouvelle étude dans Scientific Reports, une publication de Nature. L’étude, réalisée par 10 chercheurs, s’appuie sur des découvertes similaires du platine – un élément associé à des objets cosmiques comme les astéroïdes ou les comètes – à celui trouvé par les chercheurs de l’Université de Harvard dans un noyau de glace du Groenland en 2013.

Les chercheurs de la Caroline du Sud ont trouvé une abondance de platine dans les couches de sol qui coïncident avec le «Dryas récent», une période de refroidissement extrême qui a commencé il y a environ 12 800 ans et a duré environ 1400 ans. Bien que le retour rapide aux conditions de l’âge de la glace pendant le Dryas récent soit bien documenté par les scientifiques, les raisons de la disparition de la culture Clovis et des animaux sont restés incertains.

Le platine est très rare dans la croûte terrestre, mais il est commun dans les astéroïdes et les comètes « , explique Christopher Moore, l’auteur principal de l’étude. Il appelle la présence de platine dans les couches de sol dans 11 sites archéologiques en Californie, en Arizona, au Nouveau-Mexique, dans l’Ohio, en Virginie, en Caroline du Nord et en Caroline du Sud une anomalie.

« La présence élevée de platine sur les sites archéologiques est une confirmation de données précédemment rapportées pour l’apparition du Dryas récent il y a plusieurs années dans un noyau de glace du Groenland. Les auteurs de cette étude ont conclu que la source la plus probable d’un tel enrichissement en platine provenait de l’impact d’un objet extraterrestre « , explique Moore.

« Nos données montrent que cette anomalie est présente dans les sédiments des sites archéologiques américains qui datent du début du Dryas récent. Elle est à l’échelle continentale  – éventuellement globale. C’est cohérent avec l’hypothèse d’un impact extraterrestre .  »

Platine – un élément associé à des objets cosmiques comme les astéroïdes ou les comètes
[Crédit: WikiCommons]
Il dit que le Dryas récent coïncident avec la fin de la culture de Clovis et l’extinction de plus de 35 espèces d’animaux de l’âge de glace. Moore dit que, alors que les preuves ont montré que certains des animaux étaient en déclin avant, il n’y en a pratiquement plus aucun après.

Moore dit que cela indiquerait une extinction en Amérique du Nord.

Il dit également que l’anomalie du platine est similaire à la découverte bien documentée de l’iridium, un autre élément associé aux objets cosmiques, que les scientifiques ont trouvé dans les couches de roche datées d’ il y a 65 millions d’années, trace d’un impact qui a provoqué l’extinction des dinosaures. Cette catastrpohe est communément connue sous le nom d‘extinction Crétacé-Tertiaire ou extinction K-T.

« Dans les deux cas, les anomalies représentent les retombées atmosphériques des éléments rares résultant d’un impact extraterrestre », explique Moore.

Il dit que l’extinction K-T des dinosaures est le résultat d’un impact très important d’astéroïdes alors que l’impact du Dryas récent est susceptible d’être celui de fragments d’une comète ou d’un astéroïde de taille beaucoup plus petite, pouvant mesurer jusqu’à deux tiers de mile de diamètre.

« Une autre différence est que l »impact du Dryas récent n’est pas encore associé à un cratère d’impact connu », explique Moore. « Cela peut être dû au fait que les fragments du gros objet ont frappé la glace ou ont explosé dans l’atmosphère. Plusieurs cratères candidats sont en cours d’investigation mais n’ont pas été confirmés ».

Les archéologues de l’Université de la Caroline du Sud ont trouvé une abondance de platine – un élément associé à des objets cosmiques comme les astéroïdes ou les comètes – sur 11 sites de fouille de la culture Clovis aux États-Unis [Crédit: Caroline du Sud
Moore dit que les données de son équipe ne contredisent pas l’hypothèse d’impact pour expliquer le Dryas récent, mais elle n’explique pas non plus les effets probables qu’un impact pourrait avoir eu sur l’environnement, les animaux de l’âge de la glace.

Des collègues de l’Université de Moore, Mark Brooks, un géo-archéologue qui effectue des recherches et des fouilles sur le site de la rivière Savannah, et l’archéologue Albert Goodyear, qui a passé des décennies à documenter la culture Clovis sur le site célèbre de Topper ont contribué à l’étude. Topper, situé dans le comté d’Allendale, en Caroline du Sud, le long des rives de la rivière Savannah, est considérée comme l’un des sites les plus vierges des États-Unis pour la recherche sur la culture Clovis, l’un des premièrs peuples anciens.

Le site de Topper

Le travail de Goodyear avec Moore s’appuie sur des recherches au cours desquelles il a trouvé des traces d’éléments extraterrestres, dont l’iridium, à la couche du Dryas récent à Topper. Cela a été publiée dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences en 2012.

Moore, Goodyear et Brooks mènent des recherches à travers l’Institut d’anthropologie et d’archéologie de Caroline du Sud au Collège des arts et des sciences de l’université.

En plus de Topper, les 10 sites archéologiques restants que Moore, Goodyear et d’autres membres de leur équipe ont mené des recherches en 2016 comprenaient Arlington Canyon sur l’île de Santa Rosa, en Californie; Murray Springs, Arizona; Blackwater Draw, Nouveau-Mexique; Sheriden Cave, Ohio; Squires Ridge et Barber Creek, Caroline du Nord; Et Kolb, Flamingo Bay, John Bay et Pen Point, en Caroline du Sud.

Moore dit que la ligne de fond de l’étude et du papier dans la revue Scientific Reports est la présence d’un marqueur hémisphérique facilement identifiable (le platine) dans les couches de sédiments du début du Dryas récent. Cette découverte contribue à démontrer qu’un impact cosmique potentiel s’est produit et justifie d’autres recherches scientifiques.

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