Le Calice de Marie Madeleine et le Graal

Le 12 janvier dernier, BBC News a publié une histoire concernant Marie-Madeleine, la femme présentée comme un compagnon proche de Jésus dans le Nouveau Testament. Le Vatican a élevé son statut parmi les saints à celui des disciples mâles de Jésus, et un grand film sur sa vie, avec Rooney Mara sortira bientôt. La plupart des gens sont familier à ce personnage biblique grâce au romancier Dan Brown, qui suggère qu’elle était la femme de Jésus. L’Église, bien sûr, nie avec véhémence une telle notion, qui ne se trouve certainement nulle part dans la Bible. Cependant, depuis le Moyen Âge, la représentation de Marie dans un rôle différent, mais tout aussi illustre, a été presque oublié: elle était gardienne du Calice de Madeleine, un objet biblique qui aurait pu être le Saint Graal original.

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L’immortalité du Graal

De nos jours, on considère généralement le Saint Graal comme la coupe utilisée par le Christ lors de la Cène. Selon la Bible, Jésus a partagé un dernier repas avec ses disciples peu de temps avant qu’il soit arrêté, jugé et condamné à mort. Selon la légende, l’un des disciples de Jésus, Joseph d’Arimathie, a utilisé la même coupe pour recueillir quelques gouttes de sang du Christ pendant la Crucifixion, lui conférant ainsi un pouvoir sacré. Ceux qui en buvaient, disait-on, pouvaient être guéris de tous les maux, et même atteindre l’immortalité. Le Code Da Vinci représentait le Graal comme une simple représentation symbolique de la prétendue lignée de Jésus issu d’un mariage secret avec Marie-Madeleine, mais dans les traditions originelles le Graal n’était ni l’un ni l’autre.

Les contes du roi Arthur

Lorsque le Graal apparaît pour la première fois dans la littérature – du moins la plus ancienne littérature survivante – c’est dans les histoires du roi Arthur. Le plus ancienne récit est l’œuvre du poète français Chrétien de Troyes vers 1190, qui décrit la relique comme une plaque d’or recouverte de pierres précieuses. Comme l’histoire est restée inachevée à la mort de l’auteur, rien n’est révélé concernant les origines du Graal. Néanmoins, on nous dit que manger de lui prolonge la vie indéfiniment. Pendant ce temps, en Allemagne, un autre roman Arthurien a été composé par l’auteur Wolfram von Eschenbach, dans lequel il représente le Graal comme une pierre magique qui nourrit et donne en quelque sorte la sagesse à ceux qui le possèdent. Et en Grande-Bretagne, un conte anonyme gallois appelé Peredur représente le Graal comme une tête coupée – dont on ne nous dit rien  et qui délivre des paroles de sagesse. Il existe des œuvres médiévales dans lesquelles le Graal est divers autres éléments, comme une sculpture du Christ, un livre, même les os de la Vierge Marie.

L’origine du mot Graal n’est pas claire. Malgré la vulgarisation, par Dan Brown, de la théorie selon laquelle l’ancien français San Graal provient des mots sang real, la plupart des érudits littéraires croient qu’il est originaire du mot latin médiéval gradalis, c’est-à-dire un plat ou récipient. Quelle que soit son origine, au début des années 1200, le mot était devenu étroitement associé à toute relique particulièrement sainte pensée avoir eu des liens avec le Jésus historique. Ce n’est qu’à la fin du moyen âge que le Graal a fini par être considéré exclusivement comme la coupe de la Cène, car les auteurs suivent de plus en plus l’œuvre la plus ancienne le représentant: Joseph d’Arimathie par le poète bourguignon Robert De Boron vers l ‘an 1200.

Comme dans d’autres contes arthuriens, Robert a le Graal, recherché par les chevaliers d’Arthur pour guérir le roi d’une maladie qui l’empêche de gouverner efficacement la Grande-Bretagne. Beaucoup de romans médiévaux arthuriens ont un des chevaliers d’Arthur, habituellement Perceval, découvrant le Graal dans une chapelle dans un endroit appelé le château blanc, trouvé dans la ville blanche.

Perceval et la Vierge du Graal par erdinand Piloty
Perceval et la Vierge du Graal par erdinand Piloty

Un château blanc dans une ville blanche

Il y a en Angleterre en effet un château auquel on fait allusion au moyen âge par ce même nom. Construit en pierre de couleur claire, dont il tire son nom, il est situé dans le village de Whittington dans le comté de Shropshire, près de la frontière entre l’Angleterre et le pays de Galles. En outre, le nom Whittington vient réellement de l’anglais primitif, signifiant, littéralement, la ville blanche.

White-Castle-at-Whittington
Le Château Blanc à Whittington

Au début des années 1200, le propriétaire de ce château, un baron du nom de Fulk Fitz Warine, est devenu le sujet d’une histoire romantique anonyme titrée Fulke le Fitz Waryn dans laquelle le château de Whittington est spécifiquement associé à l’histoire du Saint Graal. Naturellement, parce que ce roman arthurien et d’autres encore mentionne « le château blanc dans la ville blanche », la tradition locale a longtemps associé le lieu à la légende du Graal. là où c’est fascinant: au milieu des années 1800, un descendant direct de Fulk Fitz Warine a affirmé que sa famille avait possédé le Graal pendant des siècles et qu’elle le possédait encore. C’était un antiquaire du Shropshire nommé Thomas Wright. (Les Fitz Warines étaient des ancêtres du côté de sa mère.)

Il est intéressant de noter que le Graal qu’il prétendait posséder n’était pas un des objets déjà mentionnés, mais un pot de parfum qui aurait autrefois appartenu à Marie-Madeleine.

Marie-Madeleine avec son pot sacré par le peintre italien du XVe siècle Andrea Solari
Marie-Madeleine avec son pot sacré par le peintre italien du XVe siècle Andrea Solari

Selon la Bible, Marie-Madeleine possédait un tel pot. On dit qu’il était fait en albâtre (Marc 14.3), et qu’elle l’a utilisé pour oindre la tête de Christ avec de l’huile précieuse comme signe qu’elle l’acceptait comme son sauveur. Le Nouveau Testament nous dit aussi que Marie est allée au tombeau pour oindre le corps de Christ avec des épices peu de temps après qu’il a été enterré (Marc 16.1), comme c’était la pratique juive à l’époque, et la tradition chrétienne affirme qu’elle a pris les épices dans ce même pot, puis elle l’a utilisé pour recueillir quelques gouttes de sang du Christ quand il lui est apparu après la Résurrection. (Evangile de Marc, chapitre 14, verset 8, raconte que Jésus avait prédit qu’elle oindrait son corps de cette façon). Le pot est devenu une relique célèbre, mais apparemment perdue, sainte au Moyen Âge, et pendant des siècles les peintures de Marie-Madeleine l’ont représentée avec cet objet.

Le Christ ressuscité et Marie-Madeleine au tombeau de Rembrandt. À côté de Marie, nous voyons son célèbre pot d'albâtre
Le Christ ressuscité et Marie-Madeleine au tombeau de Rembrandt. À côté de Marie, nous voyons son célèbre pot d’albâtre

C’est ce pot, connu sous le nom de calice de Madaleine, que Thomas Wright prétendait avoir possédé. Alors, qu’est-il arrivé? Remarquablement, dans l’esprit des légendes du Graal, il prétend l’avoir caché dans un lieu secret. Évidemment, comme il n’avait pas d’enfants à qui le transmettre, il a laissé une série élaborée d’indices pour mener à son emplacement avant sa mort en 1877.

Suivons les indices

J’ai pris connaissance de cette curieuse histoire en enquêtant sur les légendes arthuriennes. j’ai finalement conclu que Wright avait probablement possédé quelque chose qu’il croyait personnellement être le Saint Graal et l’avait caché: il s’est certainement donner beaucoup de mal pour laisser une série d’indices conduisant à quelque chose. Et comme ce pourrait – juste peut-être – avoir été le même artefact que l’on pensait être le Graal qui était conservé au château de Whittington au 13ème siècle, j’ai décidé d’essayer de résoudre l’énigme de Wright.

Thomas Wright
Thomas Wright

Au début, cependant, je doutais que l’objet caché ait jamais eu quelque chose à voir avec Jésus ou Marie-Madeleine. Le Moyen Âge est plein des récits de chevaliers croisés revenant de la Terre Sainte avec de prétendues reliques bibliques, dont la plupart leur ont été probablement vendus à eux par les gens du cru pour se faire quelque argent sur le dos des envahisseurs crédules. D’autre part, comme le prétendu calice de Madeleine semble avoir été à l’endroit même où les plus anciennes histoires arthuriennes ont placé le Saint Graal, et qu’il aurait été là quand ces contes ont été composés, ce pourrait, encore une fois peut-être, avoir été l’objet qui a initié la légende du Graal.

le vitrail de Wright à l'église Hodnet.
le vitrail de Wright à l’église Hodnet.

Les indices étaient étaient très impliqués et, pour ceux qui sont intéressés, je donne un compte complet sur mon site Web. Ils m’ont finalement mené à un vitrail que Wright avait conçu et installé, près d’où il vivait, à l’église Luke dans le village de Hodnet dans le Shropshire. Ceux qui ont lu mon article précédent  se souviendront qu’un vitrail avait été utilisé pour contenir des indices où l’historien du dix-neuvième siècle, Jacob Cove-Jones indiquait où il pensait que  le trésor des Templiers se trouvait. Significativement, peut-être, Cove-Jones et Thomas Wright non seulement se connaissaient mais tous les deux appartenaient à l’Association archéologique britannique, ils étaient liés. Il semblerait que la coutume de laisser des traces historiques comme une sorte d’épitaphe personnelle était une sorte de tradition familiale.

Le vitrail de Wright représentait les quatre évangélistes, Matthieu, Marc, Luc et Jean, mais la figure de Jean était inhabituelle. Alors que les autres personnages étaient représentés tenant leurs évangiles, Jean était représenté tenant un calice d’or: la représentation traditionnelle du Saint Graal.

Le personnage tenant le calice sur le vitrail
Le personnage tenant le calice sur le vitrail

Ce qui est plus remarquable, c’est qu’un examen plus approfondi semble indiquer que le personnage est une femme. Les autres évangélistes sont barbus, alors que la représentation de Jean est à la fois rasée et a des caractéristiques décidément féminines. En outre, le personnage porte une robe de femme qui semble couvrir des seins. Ce personnage tenant le calice pourrait-il représenter Marie-Madeleine – la personne même associée à la relique sacrée?

Déchiffrer des symboles et un objet caché

C’est cette image qui m’a finalement amené à l’endroit où Thomas Wright semble avoir caché son trésor. Sur le vitrail, au-dessus des têtes des personnages, on a représenté les symboles habituels des quatre évangiles: un taureau, un lion, un ange et un aigle. Quatre statues représentant ces mêmes symboles avaient été commandées par Thomas Wright et avaient été érigées dans une caverne, creusée dans une colline appelée White Cliff dans le parc Hawkstone, à environ deux miles de là. Comme l’image représentée au-dessus du personnage tenant le calice était l’aigle, peut-être était-ce dans la statue d’aigle de Wright que l’objet était caché.

La grotte contenant les statues est juste en dessous de l'arche ruinée. (Photographie de Graham Phillips)
La grotte contenant les statues est juste en dessous de l’arche ruinée. (Photographie de Graham Phillips)

J’ai été désespéré quand j’ai découvert qu’en 1920 un homme d’affaires local appelé Walter Langham avait essayé de déplacer les statues afin de les ériger dans son jardin, et que pendant la tentative la statue de l’aigle a été cassée. On avait découvert dans sa base une cavité dans laquelle se trouvait ce qui a été décrit comme une petite coupe en pierre.

Graham examine la statue d'aigle brisée dans laquelle la coupe a été trouvée dans les grottes à Hawkstone Park. (Photographie de Deborah Cartwright)
Graham examine la statue d’aigle brisée dans laquelle la coupe a été trouvée dans les grottes à Hawkstone Park. (Photographie de Deborah Cartwright)

Il semble que l’objet que Thomas Wright et sa famille avaient possédé pendant des générations et qui était censée être le Saint-Graal avaient été trouvé par accident et probablement abandonné il y a des décennies. Cependant, quand j’ai par la suite retrouvé l’arrière-petite-fille de Thomas Wright dans la ville de Rugby dans le centre de l’Angleterre, j’ai été ravi de constater qu’elle possédait toujours le vase. Ni elle ni sa famille ne l’avaient considéré comme particulièrement spécial, n’ayant aucune connaissance de Tomas Wright et de ses indices élaborés. Pour elle, c’était simplement une curiosité intéressante. Ils ne la conservaient qu’en raison des circonstances inhabituelles de sa découverte: que faisait-elle cimentée à l’intérieur d’une statue? J’étais étonnée de découvrir qu’elle était encore dans son grenier, enfouie dans le bric à brac  accumulé au fil des ans.

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Quand elle me l’a montré, j’ai d’abord été déçu. C’était si petit. Environ un pouce 3/4 de haut et un pouce et demi de large, elle avait la taille et la forme d’un coquetier fait de pierre verte. En fait, comme le bec était plié vers l’intérieur, la famille Langham avait supposé que c’était un vieux pot à moutarde victorien.

Révélations étonnantes

Quand j’ai été autorisé à l’emmener au British Museum pour analyse tout a changé. Il a été identifié comme un pot de parfum datant de l’époque romaine qui avait autrefois eu un couvercle. C’est exactement ce que est dit du pot de Marie-Madeleine. Étonnamment, de par son style, il est daté d’environ le 1er siècle après JC, précisément la période où aurait vécu Marie. Plus remarquable encore, on a découvert qu’il était en albâtre vert, d’une variété seulement trouvée en Egypte, juste à côté de l’ancienne Judée où la Bible place la vie du Christ. Il était – tout comme le Nouveau Testament nous le dit de la relique de Marie-Madeleine  – un pot d’albâtre.

Gros plan, tasse, trouvé, Hawkstone, Parc Est-ce le Saint Graal original? (Photographie de Graham Phillips)
Gros plan, tasse, trouvé, Hawkstone, Parc Est-ce le Saint Graal original? (Photographie de Graham Phillips)

Rien de tout cela n’est une preuve positive que le pot a vraiment appartenu à Marie-Madeleine ou qu il ait jamais contenu le sang de Christ, mais il provient de la bonne époque et de la bonne zone, et il est fait de la bonne matière pour avoir été le calice décrit dans la Bible. Cependant, à mon avis, il semble certainement être est l’objet censé avoir été le Graal au moment où les premiers romans arthuriens ont été écrits. Il était conservé à l’endroit même où les plus anciens récits l’indiquaient: le château blanc dans la ville blanche. Si j’ai raison, alors ce que j’ai trouvé est l’objet qui est à l’origine de la légende originale du Graal. En effet, le Saint-Graal longtemps perdu.

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