Une maison de retraite pour les orques

Lorsque le documentaire Blackfish est sorti en 2013  et que Veritas Europe a dénoncé dès 2010, il a exposé la réalité choquante de la vie des orques vivant en captivité. Les animaux qui peuvent atteindre plus de 6 mètres, vivaient dans des enclos de béton ayant une profondeur de plongée de 10 mètres. Le stress anormal de cette vie confinée peut entraîner des troubles de comportements chez ces animaux et avoir des conséquences mortelles pour les formateurs. Cela a incité de nombreux téléspectateurs à faire pression sur les parcs aquatiques pour qu’ils changent la manière dont ils traitent les animaux ou qu’ils suppriment complètement leurs numéros avec les orques.

Enclos pour orque
Enclos pour orque

Mais puisque le géant Sea World a depuis arrêter son programme d’élevage d’orques, et qu’il souhaite dans le même temps arrêter les numéros avec des orques, une question se pose: où vont passer leur retraite ces orques »stars » ?

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Où passera-t’elle sa retraite?

Un groupe de recherche pense avoir la réponse. Le projet « Sanctuaire des Baleines » est un effort de conservation visant à établir le premier sanctuaire mondial pour les orques, les bélugas et autres grands cétacés. A condition de trouver le bon endroit, ils ont l’intention de créer un espace sûr et confortable où les ex baleines de show pourraient vivre leurs dernières années avec les soins appropriés et de la place pour se déplacer. Si la question n’était pas si intrinsèquement tragique, vous pourriez presque penser au sanctuaire comme à une maison de retraite pour les baleines comédiennes.

Le projet Sanctuaire des baleines a commencé sérieusement au début de 2016, la suite de conversations entre un groupe de scientifiques spécialistes des mammifères marins qui en avaient assez de l’avenir incertain au quel faisaient face les baleines de show. «Même si nous voulions enlever progressivement les orques et certains autres de ces cétacés des réservoirs en béton, il n’y a nulle part où aller, car ils ne peuvent pas simplement être jetés dans l’océan», explique Lori Marino, directrice générale et co-fondatrice du projet, qui est également apparu dans Blackfish au nom du Nonhuman Rights Project. «Ils n’ont pas les compétences nécessaires pour survivre. Nous nous lassions de nous plaindre, alors nous avons décidé: faisons-le.  »

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Comme l’explique Marino, les orques, les bélugas et les dauphins qui ont été soit élevés en captivité soit capturés à l’état sauvage et formés à des animaux de spectacle sont confrontés à un certain nombre de défis lorsqu’ils sont relâché dans la nature. Vous ne pouvez tout simplement pas libérer Willy.

Les cétacés sont des animaux hautement intelligents et sociaux. Ils acquièrent beaucoup de leur compétence en apprenant des autres membres de leur espèce. Ils ne le font pas par interaction avec leur environnement. La chasse, éviter le danger, l’art d’élever un jeune font partie des nombreuses compétences que beaucoup d’orques apprennent durant leur longue période juvénile. Au cours de leur vie en captivité, leurs compétences peuvent s’être atrophiées ou ils peuvent ne les avoir jamais acquises. « Je pense que c’est une erreur grossière de penser que les animaux sont instinctifs et qu’une fois que vous les mettez dans leur habitat, ils sauront exactement quoi faire. » dit Marino.

Malheureusement garder les orques dans des bassins en béton jusqu’à la fin de leur vie, qui est plus courte en captivité, n’est pas une option acceptable. La plupart des animaux de spectacle, une fois qu’ils ont commencé leur vie dans un environnement captif, soit parce qu’ils y sont nés  ou soit qu’ils ont été prélevé dans la nature, ils sont destinés à mourir dans ce système. Parfois, si un animal vieillit ou devient moins sensible, il sera vendus à une autre attraction ou un autre parc, mais ils ne vivront jamais quelque chose ressemblant à une existence naturelle à nouveau.

De plus comme les orques en particulier sont des animaux naturellement sociaux, une vie en captivité n’a jamais été faite pour eux. «Ce que la science montre, c’est que les orques et les bélugas sont exceptionnellement mal dans l’industrie du spectacle. Ils ne peuvent tout simplement pas réussir », explique Marino. « Le taux de mortalité crève le plafond, ils meurent très jeunes. Dans tous les cas, aucun cétacé ne prospère dans ce genre de lieux. J’en parle toujours comme une cheville carrée dans un trou rond.

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Il y a eu des cas d’orques réintroduits dans la nature, le plus fameux est celui de Keiko, la baleine de « Il faut sauver Willy ». Mais une telle réintroduction est astronomiquement chère et seuls des individus ayant les compétences nécessaires sont éligibles.  « 99.9 % des animaux meurent dans des bassins en béton. »

Afin d’offrir une option plus humaine aux baleines à la retraite, Marino et le projet Whale Sanctuary travaillent à la création de la première réserve de baleines du monde. Bien que certaines zones de nos océans servent de sanctuaires, comme le Sanctuaire des baleines de l’océan Austral, où toutes les formes de chasse à la baleine sont interdites, le projet Sanctuary vise à créer un espace où les animaux reçoivent une attention et des soins individuels. Tout ce qu’il faut, c’est des eaux ouvertes et quelques filets. «Les dauphins et les baleines ont une chose qu’ils n’aiment pas: traverser les filets,» dit Marino. «Ils ne saute pas par dessus les filets facilement. On dirait que vous auriez besoin d’un grand mur ou de quelque chose, mais non. »

Le Projet voudrait trouver une zone d’océan côtier où ils pourraient mettre des filets pour séparer leur sanctuaire du reste de la mer. Marino dit qu’ils auraient besoin d’au moins environ 65 acres d’espace avec une profondeur d’au moins 15 mètres (49 pieds), un espace assez grand pour accueillir environ cinq à huit animaux à la fois. Un espace idéal pourrait être une baie ou une grande crique qu’ils pourraient fermer avec des filets, ou même un espace entre une île et le continent où les filets pourraient être ancrés à chaque extrémité.

Mais l’espace brut n’est pas le seul problème environnemental. «Nous avons une liste complète de critères. Certains d’entre eux sont assez ennuyeux, »dit Marino. «Des choses comme la bonne salinité, la bonne plage de températures, la circulation de l’eau , et des choses comme ça.» L’espace sanctuaire doit également être sans bateaux et ne pas être un espace de pêche commerciale. Ils prospectent actuellement des sites en Nouvelle-Écosse, dans le Maine, en Colombie-Britannique et dans l’État de Washington, dans l’espoir d’avoir une liste restreinte d’ici la mi-2017.

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Alors qu’il y a encore un chemin à parcourir avant que le sanctuaire projeté ne puisse  commencer à accueillir ses premiers résidents, Marino espère qu’il pourra devenir un modèle pour l’installation permanente d’autres sanctuaires à travers le monde. « Ce que nous espérons vraiment, c’est que cela devient un concept éprouvé. Cela devient un modèle qui est copié et reproduit ailleurs », explique Marino. «Parce qu’il y a beaucoup de dauphins et de baleines qui en ont besoin». Si l’approvisionnement des anciens animaux de spectacle se tarissait, le sanctuaire pourrait alors se concentrer sur l’assistance aux cétacés blessés et à d’autres espèces en danger.

Marino admet que d’une certaine manière, même un grand sanctuaire comme ils planifient n’est en quelque sorte juste qu’une plus grande cage. «Nous leur rendons autant que nous le pouvons ce dont ils ont besoin pour prospérer», dit-elle. « Ce n’est pas l’idéal. Ils devraient être là-bas dans la nature vivant leur vie. Mais nous allons essayer de nous en rapprocher le plus possible, et c’est ce que nous pouvons faire à ce stade. »

SeaWorld et les autres aquariums à travers le monde n’ont pas encore formellement accepter d’utiliser le sanctuaire une fois qu’il sera ouvert, Marino pense qu’ils peuvent voir le changement, et que leurs programmes orque s’écroule, le sanctuaire deviendra une perspective beaucoup plus attrayante. Entre-temps, le projet Sanctuary continue d’avancer vers l’objectif final de Marino: l’abandon des affaires. «Si vous avez déjà parlé à quelqu’un qui a construit un sanctuaire, ce qu’ils espèrent est la cessation de leurs activités. Nous espérons qu’un jour nous n’aurons plus besoin de mettre des animaux dans des sanctuaires parce qu’ils vivront leur vie dans leur environnement naturel

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