Phéniciens: les plus anciens navigateurs

Quand vous pensez à des civilisations maritimes, vous pensez aux Grecs ou aux Vikings, mais en réalité une beaucoup plus ancienne est celle des Phéniciens. Ils se nomment eux-même les Cananéens et leur terre Canaan. Elle est située le long des plaines côtières de ce qui est maintenant appelé le Liban et la Syrie. Les villes phéniciennes ont été construits sur la côte, dans des endroits faciles à défendre, comme les îles côtières (Tyr et Arados) ou sur le haut de promontoires  comme le Byblos et de Sidon. La plus puissante cité phénicienne était Tyr, tandis que Arados était l’une des plus anciennes républiques connues au monde.

phéniciens

La civilisation phénicienne était une culture commerciale, qui se répandit à travers la Méditerranée entre 1200 avant JC et 900 avant JC. Leur langue était sémite, liée à l’hébreu et l’arabe, et c’est donc la race des Phéniciens. Le nom « Phéniciens » pourrait venir de l’ancien égyptien qui voulait dire « syriens » p alors que certains disent que cela vient du foinix grec « peau rouge ».

Ils furent les premiers marins à s’aventurer au delà du détroit de Gibraltar dans l’océan Atlantique et la première nation à employer des navires de commerce  à motricité humaine en utilisant (les fameux cèdres du Liban!) – des galères avec deux rangs de rames (birèmes), avec ou sans voiles. Les cèdres fournissaient à la fois le bois et la résine pour la construction des navires et le bois de cèdre était très apprécié par les Egyptiens, les juifs (qui ont réalisé le Temple de Jérusalem en bois de cèdre) et d’autres personnes.

navire phénicien

En général, ils pratiquaient le cabotage, mais parfois ils s’aventuraient en pleine mer, ils s’orientaient sur les étoiles. Au début de leurs expéditions maritimes, ils ont juste commercé en employant des points de négoce, situé près l’un de l’autre, à une journée de navigation (environ 30 km).

Hérodote raconte la façon dont les Phéniciens échangeaient avec les peuples autochtones des rives qu’ils avaient atteintes:

Une fois arrivés, ils déchargeaient leurs marchandises sur le rivage, la rangeaient en ordre, faisaient un feu et après cela ils retournaient dans leurs navires. Les habitants voyaient la fumée, et s’approchaient de l’endroit, laissaient derrière eux la quantité d’or qu’ils offraient pour la marchandise et se retiraient …

Lorsque les Phéniciens estimaient que le troc était juste, ils acceptaient l’offre, sinon, ils attendaient sur leurs navires jusqu’à la population locale aie complété le  somme juste. Ce type de commerce a eu lieu en particulier sur les côtes africaines de l’Atlantique, habitées par des tribus les plus primitives. Plus tard, les échanges ont impliqué des pièces de monnaie.

La marchandise phénicienne était: des tissus pourpres hautement désirés (qu’ils fabriquaient en utilisant un colorant extrait de l’escargot marin Murex, leur marque de commerce, c’est pourquoi les Phéniciens sont également nommés « Peuple Pourpre »;), la laine, les petits ornements (amulettes, des œufs d’autruche peints, et autres), des plats en verre (Les Phéniciens sont les découvreurs du verre transparent), des parfums, des armes de fer, du bois de cèdre (pour la fabrication de navires), des objets d’ivoire (sculptures, des peignes, des articles de toilette), des plumes de paon (très chères) et l’autruche (moins chères) et le blé nécessaire, le vin, l’huile, l’or, l’étain, le plomb, l’argent, le cuivre (pour la fabrication de bronze) et même des esclaves. (Il est intéressant de noter que les tissus de pourpre étaient des signes de rang royal ou noble dans l’antiquité.)

Verre phénicien antique
Verre phénicien antique

Les Phéniciens avaient le monopole du commerce de l’ivoire en Méditerranée. Le matériau venait de zones reculées de l’Afrique Noire, passant par les mains de nombreux intermédiaires et était toujours cher. L’ivoire du Soudan passait par les mains d’intermédiaires égyptiens, tandis que certains navigateurs phéniciens audacieux avaient atteint la côte du golfe de Guinée pour obtenir le matériel. Pas étonnant que ce fut un produit de luxe. Les sculptures phéniciennes en ivoire représentaient des dieux ou les animaux. Elles étaient recherchées en Syrie, en Palestine, en Egypte et à Chypre. Les plumes d’autruche venaient de la Nubie, situé au sud de l’Egypte, tandis que les Phéniciens élevaient des paons apportés de l’Inde.

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L’art phénicien était extrêmement multicolore et étouffant. Il a été influencé par l’art égyptien et chypriote, comme des bols mimant têtes de léopard, des pichets lourdement décorées avec des animaux et des motifs de fleurs, ou des récipients en verre multicolore. Les Phéniciens sont les découvreurs du verre, et ils en firent de la vaisselle, des boules de collier, des pendentifs, des boucles d’oreilles et des bibelots. Les maisons étaient décorées avec des peintures murales de teintes vives, reproduisant des motifs ornementaux très complexes et capricieux. Les nobles étaient enterrés dans des sarcophages égyptiens en pierre. Les négociants étaient coiffés de casquettes.

La métallurgie était développée, grâce à leur commerce les Phéniciens avait un lot de matière première: le cuivre de Chypre, du désert du Néguev, de la péninsule ibérique et des îles britanniques tandis que l’étain, l’or et l’argent venait d’Afrique et d’Arabie. La fusion des métaux était réalisée dans d’énormes usines, les lingots étaient entreposés dans des magasins secrets. Les métaux étaient transformés en armes, en verres et en bijoux. Les bronziers de Tyr ont fait les plats sacrés du temple de Jérusalem et les orfèvres de Sidon auraient fait une magnifique urne en argent décorée offerte par Achille en récompense de la conquête de Troie.

Dans la Bible, les Juifs présentent les femmes phéniciennes comme ayant des habitudes dissolues et pratiquant des actes répugnants imposés par leur religion. Ils ont également été présentés comme vivant dans l’opulence et le luxe.

Dans les siècles suivants 1200 avant JC, les Phéniciens ont formé la plus grande puissance navale et de commerce de la Méditerranée. Leur montée est attribuable à l’effondrement de civilisations minoenne et mycénienne dans la mer Egée. Les Phéniciens ont pris possession de leurs marchés en Egypte, à Chypre et en Asie Mineure. Toujours, les Phéniciens sont allés plus loin, en ouvrant des comptoirs en Afrique du Nord, dans péninsule ibèrique et dans les îles de la Méditerranée occidentale. Les comptoirs n’ont pas de caractère militaire; ils étaient permanents ou provisoires, presque toujours placés dans des endroits isolés, facile à défendre, où les Phéniciens faisaient leurs échanges avec les habitants.

Au commençant des siècles XI Xe avant JC, les Phéniciens ont commencé à coloniser la Méditerranée, fondant des villes en Sicile, en Sardaigne, dans les Iles Baléares, à Chypre, en  Corse, à Malte, dans le sud de l’Espagne, au Portugal et en Afrique du Nord et beaucoup plus loin que Gibraltar, en Mauritanie moderne.

Certains chercheurs pensent que le nom l’Espagne vient du mot phénicien I-Saphan, qui signifie «île des lapins ». Sans doute, leur colonie la plus puissante fut Carthage, en Afrique du Nord, aujourd’hui à Tunis, fondée en 814 avant JC par Pygmalion de Tyr. D’autres disent que la ville a été fondée par la sœur de Pygmalion, Elissa, après l’assassinat de son mari Acherbas.

rome

Carthage est devenue une puissance maritime, qui faisait le commerce d’une manière différente des Phéniciens. Les navires transportaient des soldats, et les territoires attrayants étaient conquis par la force ou se livraient de plein de gré. La colonie a largement dépassé sa métropole, étant une menace constante pour la puissance romaine naissante jusqu’à sa destruction complète en 146 avant JC. (Vous rappelez-vous le général Hannibal de Carthage?).

Au X siècle avant JC, envoyés par le roi de Tyr, Hiram I, et par Salomon, roi d’Israël, des navires phéniciens sont allés à la ville d’Ophir, pas encore identifiée avec précision, mais peut-être dans le sud-est de l’Inde. Les navires sont revenus avec de «l’or, de l’argent, de l’ivoire, des paons » et bien d’autres trésors, comme c’est écrit dans le Livre des Rois.

Mais comme Strabon, l’historien grec, le révèle, les Phéniciens gardaient leurs expéditions extrêmement secrètes; Voilà pourquoi il est difficile aujourd’hui de les suivre.

Hérodote mentionne une histoire qui nous indique que les Phéniciens furent les premiers explorateurs qui firent le tour de l’Afrique environ 600 av JC, 25 siècles avant le Portugais Vasco Da Gama, sur l’ordre du pharaon égyptien Néchao II (609-593 avant JC), partant de la mer Rouge et revenant par le détroit de Gibraltar au bout de trois ans.

Carthage a financé de nombreuses expéditions en mer, et les navires puniques (Pun était l’autre nom de la ville) ont atteint au cours du V e siècle avant JC, les îles britanniques. Ils décrivent l’île d’Albion, comme riche en étain et en plomb.

Plus documenté est le voyage d’Hannon le Navigateur, environ 425 avant JC. Son expédition était constituée de 60 navires et il a navigué le long de la côte occidentale de l’Afrique jusqu’au Golfe de Guinée, décrivant des hippopotames, des crocodiles et des gorilles, qu’ils pensaient être des hommes primitifs.

Ils ont même atteint les Açores (Madère et les Canaries étaient déjà connues aux Phéniciens). Mais le plus grand casse-tête est: est-ce qu’ils atteignirent l’Amérique?

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Diodore de Sicile écrit au premier siècle avant JC que « A l’ouest de la Libye (Afrique), il y a une grande île dans l’océan. Ses rives sont couvertes de forêts denses et il y a beaucoup de sources. Les plaines sont vastes et traversées par de nombreuses rivières navigables ».

Les Phéniciens auraient atteint l’Amérique par hasard, pris par une tempête au large de l’Afrique du nord-ouest. Beaucoup identifie cette description et d’autres d’auteurs grecs et romains à l’Amérique du Sud, aux Antilles ou aux côtes mexicaines.

Les navires phéniciens étaient réputés pour leur résistance aux tempêtes. La flotte phénicienne a été impliquée dans de nombreuses campagnes militaires, dans le cadre d’alliances faites par les rois phéniciens ou comme mercenaires (les Egyptiens ont utilisé plusieurs fois la flotte phénicienne à cet effet). Mais plus tard, les villes phéniciennes ont été submergées par les invasions de puissances étrangères: Assyrie, Babylone, la Perse, les Grecs d’Alexandre le Grand, l’Empire romain et elles ont disparu de l’histoire. Une flotte phénicienne a été impliquée dans la catastrophe persane de Salamine (480 avant JC), quand les Grecs ont obtenu une grande victoire sur la mer.

Dans ce qui étaient autrefois des zones de colonies phéniciennes, certains habitants se considèrent encore des descendants des Phéniciens. Cela inclut certains Libanais, Syriens, Maltais, Tunisiens, Algériens, Espagnols, Portugais et un petit pourcentage de Somaliens, ainsi que certains autres habitants des îles de la Méditerranée.

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Autour de 1200 avant JC, l’alphabet phénicien a émergé et tous les autres alphabets européens (latin, grec), du Moyen-Orient et de l’Inde dérivent de celui-ci. C’est le premier alphabet du monde, une écriture dans laquelle signes codent des sons et non des syllabes. Les Phéniciens ont exercé une influence considérable sur les autres groupes autour de la Méditerranée, notamment les Grecs, qui sont devenus plus tard leurs principaux rivaux commerciaux. Même le mot «Bible» vient du nom de la ville phénicienne de Byblos, une source de papyrus.

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