Qidan la cité perdue du roi

Au milieu de la Seconde Guerre mondiale, un avion de transport de la Royal Air Force (RAF) s’est perdu au-dessus  du désert d’Arabie. Le pilote a trouvé une «cité perdue» dans le coeur du Quart Vide. Elle n’a jamais été revue. Ou l’a-t’elle été. S’agissait-il de Qidan?

Qidan
Qidan la cité perdue

En 1 944, un pilote de la RAF faisait un voyage de routine de deux heures dans un Lockheed Lodestar entre Salalah et Mascate Oman sud. Il a perdu ses repères, et au lieu de voler vers l’est au-dessus des plaines de gravier et des montagnes du sud de l’Oman, il vola vers le nord et se perdit dans le Quartier Vide. Il atteint finalement la côte sur le golfe Persique et atterrit, presque à court de carburant, dans une base de la RAF à Sharjah dans les Émirats du Nord.

Mystérieuse observation dans le désert

Il avait une histoire intrigante. Après plusieurs heures de vol et ayant réalisé qu’il s’était perdu, le pilote a été surpris de repérer à des centaines de miles dans ce qui est le plus grand désert du monde-ce qui ressemblait à une petite ville. Dans l’espoir d’être en mesure de l’utiliser comme repère, il est descendu à cinq cents pieds pour regarder de plus près, mais il a constaté que les bâtiments étaient en ruine. Plusieurs structures ressemblaient à des forts. Plus curieux encore, la «ville» était au sommet d’une colline au sommet plat qui montait en flèche hors du désert. Cela en faisait une forteresse naturelle. Il tourna deux ou trois fois au-dessus, il ne put voir aucun signe de vie. Puisqu’il était clair qu’il ne pouvait pas atterrir, il continua son chemin.

Qidan: Itinéraire prévu (ligne pointillée) et la voie réelle présumée (trait plein) et la zone approximative où le pilote a vu une «ville en ruine" (cercle noir). Crédit image: Google Earth
Qidan: Itinéraire prévu (ligne pointillée) et la voie réelle présumée (trait plein) et la zone approximative où le pilote a vu une «ville en ruine » (cercle noir). Crédit image: Google Earth

L’histoire du vol perdu était un sujet de vives discussions parmi le personnel de la base à l’époque. Un officier de la RAF du nom de Raymond O’Shea qui avait rencontré le pilote lui-même, passa des heures avec lui pour essayer de reconstituer sa route. Il attrapa le virus de la « ville perdue ». O’Shea et un ami appelé Schultz décidèrent de passer leurs permissions suivantes à essayer de la trouver. Dans le plus grand secret, pour éviter que leur commandant ne leur interdisent de pénétrer dans le Quart Vide qui, à l’époque, était notoirement sans foi ni loi. Ils empruntèrent un camion et engagèrent des guides locaux.

Rub 'al Khali ou Quart Vide est le plus grand désert de sable sur la terre
Rub ‘al Khali ou Quart Vide est le plus grand désert de sable sur la terre

A la recherche de Qidan la cité perdue

O’Shea, avec son fidèle Schultz conduisit le camion de Sharjah à l’oasis de Buraimi, puis ils continuèrent à dos de chameau dans le désert un certain nombre de jours. Ils passèrent l’oasis de Liwa et ils entrèrent dans le Quart Vide vers l’emplacement indiqué par le pilote. Bientôt ils rencontrèrent de hautes dunes et du sable mou, ce qui ralentit. Après quelques jours, ils repérèrent une grande colline, plate émergeant du désert. Ils se dirigèrent vers elle.

Carte originale de O'Shea de son voyage et de l'emplacement de la cité perdue de Ad. Crédit image: Les Rois de sable d'Oman (1947)
Carte originale de O’Shea de son voyage et de l’emplacement de la cité perdue de ‘Ad. Crédit image: Les Rois de sable d’Oman (1947)

Ils laissèrent leurs chameaux à la base, ils firent la montée raide vers le sommet à pied. Là ils virent un spectacle qui leur coupa souffle.

Le sommet de la colline n’était pas à plat comme il apparaissait d’en dessous, il cachait une grande dépression en forme de bol, au centre de laquelle se trouvait un petit groupe de bâtiments abandonnés d’une centaine de verges de largeur. Il décrit en détail deux tours d’environ quarante pieds de haut, et la façon dont les murs étaient faits de blocs de pierre mesurant jusqu’à deux pieds de largeur, maintenus ensemble par du mortier.

Comme il avait évidemment développé tout un intérêt pour l’histoire et la culture arabe, O’Shea pensa que les ruines auraient pu être celles de Qidan, la légendaire cité perdue du roi ‘Ad. Ou peut-être était-ce le domicile de quelque tribu perdue qui avait erré à travers le désert quelques siècles plus tôt, qui construisit leur maison au sommet de la colline, à l’écart des infâmes tribus bédouines xénophobes de la région. Ils n’avaient pas ni beaucoup d’eau ni de temps, ils ne restèrent que quelques heures avant de retourner à Liwa et la base à Sharjah.

Est-ce que toute l’histoire est un canular?

Après la guerre, O’Shea publia un compte rendu de son passage dans les Emirats appelé « les Rois du Sable d’Oman ». Il y décrit son voyage de la découverte de la cité perdue. Il a encouragé les archéologues à aller trouver la ville et résoudre le mystère du peuple qui l’avait construit. Cependant, plus vous regardez le récit de O’Shea plus des trous apparaissent dans les descriptions de son itinéraire et des endroits qu’il a traversés, y compris des endroits relativement bien connus tels que les villages près de Liwa. Des zones qu’il décrit comme «plates» sont en réalité couvertes par de grandes dunes de sable mou. Les temps qu’il dit avoir mis pour couvrir certaines distances ne sont pas réalistes car il a voyagé à dos de chameau dans le désert. Quand ils eurent repéré la colline, il déclare qu’ils l’ont atteinte au «galop à travers les sables», ce qui aurait encore été impossible sur du sable mou.

Plus tard, il a dit qu’ils avaient décidé de voyager le long des crêtes des dunes pour éviter le sable mou, alors que ceux qui sont familiers avec le désert savent que les crêtes sont les zones les plus instables et les plus difficiles à pratiquer, la méthode préférée de voyage est de longer le fonds de vallées plates entre les dunes. Où que soit allé O’Shea, il semble difficile d’imaginer que cela aurait pu être le grand désert de sable au sud-ouest  de Liwa. Le terrain ressemble à une région beaucoup plus à l’ouest, mais ça ne correspond ni à ses temps de parcours ni aux distances.

Bien qu’il aie donné des indications claires sur l’endroit où était la «ville, à seulement vingt ou trente miles de l’oasis de Liwa, et à proximité de ce qui est maintenant le principal champ pétrolifère du Shaybah, personne n’a jamais retrouvé « la cité perdue de Qidan  » décrite par O’Shea.

Gros plan de la région où O'Shea prétend avoir trouvé Qidan. Le croissant vers le NE est l'oasis de Liwa, et la ligne blanche est la frontière EAU-Arabie. Crédit image: Google Earth
Gros plan de la région où O’Shea prétend avoir trouvé Qidan. Le croissant vers le NE est l’oasis de Liwa, et la ligne blanche est la frontière EAU-Arabie. Crédit image: Google Earth

Le mystère persiste

Bien qu’il soit compréhensible que dans le feu de la guerre personne n’aie cherché plus loin, on pourrait penser que de nos jours avec les images satellite, il serait facile de le traquer. Mais trouver quelques bâtiments d’une surface de moins d’une centaine de yards dans un désert de 250.000 miles carrés n’est pas si facile. Donc O’Shea a-t’il trouver sa ville perdue mais à un autre endroit qu’il ne le pensait? Ou était-ce juste un canular?

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Bien qu’il y aie beaucoup d’incohérence dans le récit de son voyage, cela pourrait être du au fait que O’Shea n’était pas où il pensait être. Il n’y a également aucune raison de douter du rapport original du pilote qui admit facilement qu’il ne savait pas où il était. A cette époque où les instruments de navigation étaient primitifs, il aurait facilement pu être plus perdu qu’il ne l’avait réalisé.

Il pourrait y avoir encore une ville en ruine sur une colline quelque part à découvrir. Le Quart Vide est un endroit terriblement grand …

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