Une histoire du sucre

Il semble que aucune autre substance n’occupe une si grande partie des terres de la planète, pour si peu d’avantages pour l’humanité, que le sucre. Selon les dernières données, la canne à sucre est la troisième culture la plus précieuse au monde après les céréales et le riz, et elle occupe 26,942,686 hectares de terres à travers le monde. Sa production principale – en dehors des bénéfices commerciaux – est une crise de la santé publique mondiale, qui s’est développée au cours des siècles.

Plantation de canne à sucre
Plantation de canne à sucre

L’épidémie d’obésité – avec ses maladies connexes, comme le cancer, la démence, les maladies cardiaques et le diabète – s’est répandue à travers tous les pays où les hydrates de carbone à base de sucre en sont venus à dominer l’économie alimentaire

Donc, à ce point, il vaut mieux prendre du recul pour examiner les origines antiques de sucre, et comprendre comment il s’est développé jusqu’à représenter une menace imminente pour nos paysages, nos sociétés et notre santé.

Retour en arrière

La physiologie humaine a évolué à partir un régime alimentaire contenant très peu de sucre et de glucides pratiquement non raffinés. En fait, le sucre a probablement pénétré nos régimes par accident. Il est probable que la canne à sucre était principalement une culture « de fourrage », utilisé pour engraisser les porcs, mais les humains peuvent avoir mâché sur les tiges de temps à autre.

La preuve à partir des restes de plantes et de l’ADN suggère que la canne à sucre a évolué en Asie du Sud-Est. Les chercheurs sont actuellement à la chasse de la première évidence de culture de la canne à sucre dans le marais de Kuk, en Papouasie-Nouvelle-Guinée, où la domestication des cultures connexes tels que le taro et les bananes remonte à environ 8,000 av JC. La propagation de cette culture dans le Pacifique oriental et l’océan Indien il y a environ 3500 années, a été portée par les marins austronésiens et polynésiens.

Le premier sucre raffiné chimiquement est apparu sur la scène en Inde il y a environ 2.500 ans. De là, la technique s’est étalée vers la Chine, et à l’ouest vers la Perse et les premiers mondes islamiques, pour finalement atteindre la Méditerranée au 13ème siècle. Chypre et la Sicile sont devenus d’importants centres de production du sucre. Tout au long du Moyen Age, il était considéré comme une épice rare et chère, plutôt comme un condiment quotidien.

Le premier endroit pour cultiver la canne à sucre explicitement, pour le raffinement et pour le commerce à grande échelle fut l’île de Madère dans l’Atlantique, au cours de la fin du 15ème siècle. Puis, ce sont les Portugais qui ont réalisé que des conditions nouvelles et favorables pour des plantations de sucre existaient au Brésil, où une économie de plantation esclavagiste fut mise en place. Lorsque la canne à sucre brésilienne a été introduite dans les Caraïbes, peu avant 1647, cela a conduit à la croissance de l’industrie, qui est venue à nourrir l’engouement du sucre de l’Europe occidentale.

Plantation de canne à sucre dans le sud-est asiatique
Plantation de canne à sucre dans le sud-est asiatique

Le commerce des esclaves

Cet aliment, dont nul n’a besoin mais dont tout le monde raffole, a fabriqué le monde moderne. Il y avait une énorme demande de main-d’œuvre pour cultiver les grandes plantations de sucre  au Brésil et dans les Caraïbes. Ce besoin a été satisfait par le commerce transatlantique des esclaves, qui a abouti à ce que près de 12,57 millions d’êtres humains soient expédiés de l’Afrique vers les Amériques entre 1501 et 1867. Les taux de mortalité pouvait atteindre jusqu’à 25% à chaque voyage, et entre 1 million et 2 million de morts doivent avoir été jetés à la mer.

Et bien sûr, des produits tels que le cuivre, le laiton, le rhum, le tissu, le tabac et les armes à feu étaient nécessaires pour acheter des esclaves aux élites africaines. Ces produits étaient disponibles grâce à l’expansion de la production industrielle, en particulier dans les Midlands anglais et le Sud-Ouest. Le système bancaire moderne et les assurances ont leurs origines dans l’économie de l’Atlantique du 18ème siècle.

Pendant ce temps, les esclaves travaillant dans les plantations avaient des vies misérables. Quand ils ont finalement été émancipés en 1834 dans l’Empire britannique, ce sont les propriétaires d’esclaves qui ont été entièrement indemnisés – pas les esclaves. Une grande partie de cet argent a été utilisé pour construire les infrastructures victoriennes, comme les chemins de fer et les usines.

Récolte de la canne à sucre à Trinidad, 1836, lithographie
Récolte de la canne à sucre à Trinidad, 1836, lithographie

Fléaux des temps modernes

À bien des égards, l’histoire du sucre et du tabac sont très similaires. Les deux produits ont été initialement produits par le travail des esclaves, et ils ont été considérés à l’origine comme bénéfique pour la santé. Et bien que les deux, le sucre et le tabac aient des origines très anciennes, c’est leur soudaine consommation de masse à partir de la moitié du 17e siècle qui a créé les risques pour la santé que nous associons avec eux aujourd’hui.

L’idée d’«épidémies industrielles», de maladies non transmissibles, provoquées par des raisons de profits pour les grandes sociétés, sonne vrai pour les deux. Et tandis que le tabac est largement reconnu comme addictif, le sucre peut également induire des réponses comportementales qui sont indissociables de la dépendance.

Mais au 21e siècle, l’emprise du sucre est plus forte que des fléaux comparables comme le tabac, ou même l’alcool. Le sucre est non seulement omniprésent – il est potentiellement responsable d’environ 20% de la teneur calorique de l’alimentation moderne – mais il est aussi au cœur de l’économie mondiale et du patrimoine culturel.

Industrie lourde
Industrie lourde

Une meilleure comparaison pourrait être notre dépendance aux combustibles fossiles. Les combustibles fossiles ne sont pas seulement un vice ou une mauvaise habitude, mais ils sont au cœur de la façon dont nous vivons, et de la géographie et de la politique des territoires où il est adjugé. De même, la hausse de sucre a été la clé du commerce mondial et du développement socio-économique, de l’esclavage et de la diaspora africaine et des normes culturelles modernes.

Les origines évolutives et historiques de la canne à sucre peuvent détenir des indices sur la raison pour laquelle le sucre domine la culture moderne, et sur ce que nous pouvons faire pour atténuer son influence néfaste. Comme beaucoup de grands défis du 21e siècle, tels que le changement climatique, la science en identifiant le problème semble clair.

Ce qui manque est la volonté publique et politique d’y faire face avec des solutions telles que la taxe de sucre proposée et des avertissements sanitaires bien en évidence. Avec du sucre faisant encore profondément partie de notre système alimentaire – en 2013, les cultures de sucre ont connu en hausse de 6,2% dans le rendement agricole mondial et de 9,4% de sa valeur monétaire totale -de telles mesures socio-économiques audacieuses sont nécessaires pour rendre possible les changements nécessaires.

L’article «Une histoire du sucre -, l’aliment dont personne n’a besoin, mais dont le monde raffole » par Mark Horton, Alexander Bentley, et Philip Langton a été publié sur The Conversation et a été réédité sous une licence Creative Commons.

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