Y-a t’il de la vie sur Terre?

Les êtres humains ont tendance à se représenter – ou quelque chose de très similaire – quand ils utilisent le mot «vie». Selon cette définition, la réponse à la question «Y a-t-il de la vie sur Terre?» Est «Oui, bien sûr, il y en a» – aussi longtemps que nous parlons de la Terre maintenant. Un visiteur extraterrestre verrait tous les indicateurs clés recherchés par les chercheurs de SETI: les lumières de la ville qui s »étendent sur le côté nocturne de la planète, une cacophonie de transmissions de radio et de télévision, des milliers de satellites artificiels et même le test occasionnel d’armes nucléaires. Mais la Terre existe depuis longtemps. Qu’auraient vu les observateurs extraterrestres s’ils étaient arrivés à un autre moment de son histoire, pas seulement maintenant?

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Lorsque la Terre s’est formée, il y a environ 4,5 milliards d’années, il n’y avait certainement aucune vie sur elle. La planète était volcaniquement hyperactive, sa surface bouillait, et il n’y avait pas d’oxygène dans l’atmosphère. Les premières traces de vie datent d’environ 3,8 milliards d’années – environ 700 millions d’années après la formation de la planète. C’était la «vie» que seul un scientifique reconnaîtrait comme telle – microscopiquement petite, des organismes bactériens appelés procaryotes.

L’étape majeure suivante dans l’évolution a été le développement des eucaryotes, constitués de cellules structurées avec un noyau. Cela n’a pas eu lieu qu’il y a environ 2,1 milliards d’années, époque à laquelle la Terre était déjà à plus de la moitié de son âge actuel. Comme les procaryotes, les premiers eucaryotes étaient de minuscules organismes unicellulaires, mais au bout d’un certain temps ils ont commencé à évoluer vers des formes plus grandes et multicellulaires.

Les premiers animaux – assez grands pour être à l’œil nu, et suffisant grand pour répondre à la définition d’un profane d’êtres vivants complexes – sont apparus au début de la période cambrienne, il y a environ 540 millions d’années. Au début, ces formes de vie étaient limitées à la mer – elles ne se sont pas dirigées vers la terre qu’à la fin de la période silurienne, il y a environ 420 millions d’années. Ces premiers animaux terrestres étaient des invertébrés primitifs, semblables à des insectes. Les grands vertébrés terrestres tels que les dinosaures ne sont apparus qu’au milieu de la période triasique, il y a environ 230 millions d’années.

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Alors que les dinosaures sont incontestablement la «vie», ils ne sont toujours pas le genre de vie avec laquelle vous pourriez avoir une conversation intelligente. De toutes les espèces de l’histoire de la planète, homo sapiens est le seul à posséder ce qu’on appelle communément l’intelligence. Même si cela était vrai des membres antérieurs, éteints, du genre homo, cela ne ferait que remonter la date de l’émergence de la vie intelligente à quelque chose comme il y a 2,5 millions d’années.

Au-delà du concept d’intelligence, qu’en est-il de celui de «civilisation»? Évidemment, cela dépend de la façon dont vous définissez le mot, mais la civilisation humaine n’a probablement pas plus de dix mille ans. La civilisation scientifique, avec une compréhension moderne des étoiles, des planètes et de l’espace, ne date que d’environ 500 ans. La civilisation technologique – complète avec les communications de masse, les voyages spatiaux, l’énergie nucléaire et le reste – a moins d’un siècle.

Pour mettre tout cela en perspective, il est utile de penser en termes de probabilités de pourcentage. Définissons les 4,5 milliards d’années de vie de la Terre comme 100%, et supposons que l’équivalent extraterrestre d’une mission SETI soit arrivé à l’observer à un certain moment, au hasard, durant cette période. Quelle est la probabilité qu’ils trouvent la vie sur Terre?

  • Aucun type de vie – probabilité de 84% (= 3,8 / 4,5)
  • Vie eucaryote –  probabilité de 47% (= 2,1 / 4,5)
  • Vie animale – probabilité de 12% (= 540/4500)
  • Animaux terrestres – probabilité de 9% (= 420/4500)
  • Vertébrés vivant sur terre – probabilité de 5% (= 230/4500)
  • Durée de vie intelligente – probabilité de 0,05% (= 2,5 / 4500)
  • Civilisation – 0.0002% de probabilité (= 0.01 / 4500)
  • Civilisation scientifique – 0,00001% de probabilité (= 500/4 500 000 000)
  • Civilisation technologique – 0.000002% de probabilité (= 100 / 4.500.000.000)

Alors quelle est la chance pour que la planète Terre héberge la vie? Si vous voulez dire «vie» comme défini par les scientifiques, alors c’est assez élevé – 84%. D’autre part, si vous voulez dire le genre de vie qui intéresse les chercheurs SETI et les fans de science-fiction, alors elle est presque inexistante – juste deux millionièmes de un pour cent!

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C’est vraiment cher l’aiguille dans la botte de foin!

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