Vingt ans après sa mort Sagan a toujours raison

Il y a vingt ans, j’ai appelé Carl Sagan pour lui demander pourquoi les gens croyaient en des choses folles.

Sagan l’astronome, créateur des messages à tout extraterrestre qui trouveraient les sondes spatiales Voyager, créateur et hôte de Cosmos, romancier, sans doute l’un des scientifiques les plus connus du 20ème siècle, aurait eu 83 ans vieux aujourd’hui.

 

 

Moi, j’étais un vérificateur de faits pour le bureau scientifique de Newsweek, ce qui signifiait que je faisais surtout des reportages pour les histoires d’autres personnes. Au milieu de 1996, le magazine a fait une couverture sur le paranormal, et j’étais dans l’équipe.

Sagan avait écrit un livre intitulé The Demon-Haunted World, sur la science comme moyen de comprendre l’univers et de libérer les gens des peurs du surnaturel. Et il avait dit un jour du paranormal que «les affirmations extraordinaires exigent des preuves extraordinaires». Alors j’ai lu en vitesse Demon-Haunted World et, nerveux comme n’importe quel autre fan de Cosmos, j’ai appelé Sagan à Cornell.

Je ne me souviens pas s’il était gracieux ou s’il tolérait simplement mes questions épouvantables. Mais j’ai les notes. « Quand les OVNIS sont devenus un sujet populaire et que j’étais au début de l’école secondaire ou quelque chose du genre, cela m’a semblé génial. Nous étions en train de tendre la main vers l’espace, et pourquoi pas une civilisation beaucoup plus avancée qui nous rejoindrait? », A déclaré Sagan. « Cela semblait tellement capiteux et prometteur, un avenir si intéressant. Mais au fur et à mesure que j’en apprenais un peu plus sur les attitudes sceptiques de la science et sur la fréquence à laquelle nous nous trompons, j’ai commencé à regarder cela avec beaucoup plus de scepticisme.  »

Finalement, Sagan en viendrait à penser que l’OVNIS est plus une religion qu’autre chose. C’était la guerre froide, a dit Sagan, « et les gens étaient au fond de leurs cœurs inquiets que l’espèce humaine ne puisse pas s’en sortir. Quelle croyance plus réconfortante que les extraterrestres descendent et interviennent? »

Mais juste parce qu’une idée est réconfortante ne signifie pas que n’importe qui devrait le croire. « Simplement parce que sur une question de cette importance, nous devons exiger des normes de preuve très élevées, et la preuve présentée est incroyablement mince », a déclaré Sagan. « Pourquoi devrions-nous commettre la croyance quand la preuve est si maigre? »

Commettre la croyance. Cela m’a semblé aussi profond qu’à l’époque – l’idée que la croyance est une action que vous devez commettre, une action si puissante qu’elle nécessite une infrastructure de vérité avant que vous ne donniez la clé.

Le point, cependant-le grand point-est que les humains ont la capacité de le faire. Nous pourrions comprendre les choses. Rien n’était inconnaissable. « Qui est en mesure de fixer des limites à ce que nous saurons? « Inconnaissable » est un échec profond de l’imagination « , a-t-il dit. « ‘Inconnu?’ Qui pourrait douter qu’il existe un nombre énorme de choses qui sont inconnues? »

C’était la foi de Sagan, je pense, dans la mesure où il en avait une. Beaucoup reste inconnu; rien ne reste inconnaissable.

Notre époque un moment difficile pour la science. Les mesures correctives internes – comme la pression pour une plus grande reproductibilité et un pouvoir statistique dans les domaines de la psychologie aux biosciences – doivent exposer les faiblesses avant qu’elles puissent reconstruire la force. La sous-représentation des femmes et des personnes de couleur dans la recherche diminue les résultats et crée une dynamique de pouvoir qui permet le harcèlement et l’abus. Sur le plan externe, les candidats politiques à des postes de décision importants en science n’ont aucun problème à rejeter le consensus scientifique selon lequel les êtres humains sont en train de changer le climat de la Terre. Sinon, des gens sensés refusent de vacciner leurs enfants, exposant des populations entières au spectre de l’épidémie. Les groupes d’intérêt politique utilisent des objectifs religieux pour influencer les décisions politiques sur tout, des soins de santé à la signalisation des salles de bains.

« La science est une entreprise d’êtres humains, donc il y a toutes sortes de jalousies et de rivalités et le refus d’admettre des erreurs », a déclaré Sagan. « Mais le grand avantage est que la culture de la science s’oppose à ces faiblesses, et l’entreprise collective de la science les défait. Nous donnons nos récompenses les plus élevées à ceux qui réfutent les assertions de nos personnages les plus vénérés.  »

Cela signifie, at-il dit, que la science en tant que pratique valait la peine d’être défendue. « Nous devons convaincre les sceptiques les plus dévoués, même s’il y a ceux qui sont avides d’autorité, laïques ou scientifiques », a déclaré Sagan. « Même s’il y a ceux qui croient en l’absence de preuves. »

Sagan n’était pas Vulcain; il n’espérait pas remplacer tous les démons qu’il exorcisait du monde par des tableurs. « L’autre moitié de la science est un sens de l’émerveillement bien développé, qui est édifiant et spirituel », a-t-il dit. « Mais ce qui est bon ne peut pas être ce en quoi nous devrions croire, parce que toutes sortes de tromperies se trouvent dans cette voie. Ce qui,est vrai c’est ce en quoi nous devons croire, et la seule façon dont les humains comprennent ce qui est vrai est la science.  »

J’ai parlé à Sagan une fois de plus cette année-là, quand il a semblé que les scientifiques avaient trouvé des preuves de vie ancienne sur Mars. Il était, comme on pouvait s’y attendre, sceptique. « Il est important d’être prudent, car nous pourrions être dupés », a-t-il déclaré. Quatre mois plus tard, en décembre 1996, il est décédé.

Il avait eu raison d’être prudent. la chose de la vie sur Mars s’est avérée fausse.

Ces vérités ne sont pas évidentes. C’est ce qui les rend difficiles. EIles peuvent être difficiles à comprendre, ou contrevenir à l’intuition ou aux croyances ancestrales étroites. Mais Sagan savait que cela ne les rendait pas moins vraies, mais que cela les rendait encore plus importantes.

 

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