Yuki-onna la belle et dangereuse femme des neiges

La légende de Yuki-onna (la femme de neige) vient de pays du soleil levant. Ce personnage beau mais dangereux peut être une personnification de la mort dans une tempête de neige sévère. Les légendes japonaises ont tendance à mentionner sa capacité à transformer les humains en glace. Pourtant, d’autres fois, les histoires parlent de son côté plus doux et plus gentil. Elles suggèrent que Yuki-onna est plus un esprit de la neige bienveillant qu’une faucheuse neigeuse attendant sa prochaine victime.

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Chasser les voyageurs perdus dans la neige

Yuki-onna fait partie de la longue liste de ce qu’on appelle les «yokai» (créatures surnaturelles connues sous le nom de monstres, de démons, d’esprits ou d’autres êtres mythiques) au Japon. Elle n’est pas une créature mythologique très populaire, mais Yuki-onna est connu de la plupart des gens vivant dans les altitudes les plus élevées ou les régions les plus froides du Japon.

Pour ceux qui ne sont pas au courant de la variété abondante du folklore japonais, les yokai constituent une part substantielle de leur mythologie et légendes. La plupart des phénomènes inconnus ou des forces élémentales naturelles pourraient être décrits comme étant des yokai en action.

Yuki-Onna est censé habiter les endroits avec des montagnes enneigées où elle se nourrit de l’énergie de la vie humaine et de nourriture régulière. Cependant, il y a des variations dans cette histoire selon la province japonaise où se  raconte l’histoire. Cela signifie que la légende prend une variété de formes qui changent avec le temps – mais un élément cohérent du récit stipule que Yuki-onna se précipite sur les voyageurs perdus dans les fortes tempêtes de neige. Cette légende est devenue plus connue dans le monde occidental grâce aux œuvres traduites de Lafcadio Hearn.

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1737 représentation de Yuki-onna (la femme de neige) du Hyakkai-Zukan par Sawaki Suushi.

Aspect de Yui-onna

On dit qu’elle une peau blanche sans âge et froide comme la glace elle-même, que Yuki-onna a des yeux violets d’une fraîcheur profonde et de beaux longs cheveux noirs ou blancs. Elle se nourrit de la force vitale humaine, elle la suce de la bouche de ses victimes, les gèle. Bien que Yuki-onna puisse tomber amoureuse, se marier et vivre parmi les humains, elle ne vieillira jamais et son identité sera révélée. Par conséquent, la plupart des légendes disent que Yuki-onna a choisi de rester à proximité des routes de montagne et de se nourrir de voyageurs.

Des différents éléments de la légende Yuki-onna, un aspect se détache avec beaucoup de fascination: le moment où elle apparaît. Comme indiqué précédemment, sa légende change en fonction de l’emplacement. Par exemple, dans les préfectures d’Aomori et d’Iwate, on dit que le Yuki-onna apparaît pendant le «Koshigatsu», ou «petit Nouvel An», qui a lieu le 15 janvier, la fête traditionnelle de fin d’année pour cette région. Là, le folklore dit que Yuki-onna arriverait le Jour de l’An et partait le premier jour de février.

1781 représentation de Yuki-onna du Gazu Hyakki Yakō.
1781 représentation de Yuki-onna du Gazu Hyakki Yakō.

Comme l’explique Zack Davisson:

«Le lien entre ces dates et Yuki-onna est obscur. Certains disent que dans les temps anciens le Yuki-onna était vénéré comme Toshigami, une divinité spéciale qui apparaît lors de jours spécifiques. Elle apportait bonne ou mauvaise fortune pour l’année à venir. Le lien avec février est intéressant, correspondant au festival gaélique d’Imbolc. Elle a peut-être être la Punxsutawney Phil d’Aomori [une marmotte], terminant l’hiver ou l’étendant avec sa présence. Certains disent qu’elle a pu être un serviteur du dieu de montagne, jouant le rôle de «Miko», ou la Vierge de Sanctuaire, apportant des bénédictions de fertilité et une bonne récolte. D’autres disent que le Yuki-onna apparaît seulement pendant les pleines lunes avec de la neige nouvellement tombée. Les mères de la préfecture d’Ehime sont averties de ne pas laisser leurs enfants jouer lors de telles nuits. D’autres encore disent qu’elles arrivent et disparaissent avec des blizzards. Et au moins une histoire dit que le Yuki-onna apparaît à la cuspide du printemps, pour offrir un adieu temporaire à l’hiver.

Légendes sur Yuki-onna

Bien que les récits de Yuki-onna dans le folklore japonais soient soi-disant anciens, les premiers enregistrements écrits de cette histoire proviennent de l’époque Muromashi (1333-1573). Un moine nommé Sogi a écrit à propos de sa rencontre personnelle avec Yuki-onna après avoir quitté sa maison un matin enneigé. Sa description parlait d’une belle, et très grande jeune femme debout dans son jardin gelé avec un visage aussi blanc que la neige. Étrangement, bien que jeune, les cheveux de cette belle femme étaient aussi blancs que la neige. Elle portait un kimono blanc, presque translucide, qui n’aurait pas pu réchauffer un humain normal lors d’un jour de neige froid. Quand Sogi a essayé de lui parler, la femme séduisante a disparu. Sogi a été informé que la Yuki-onna était l’Esprit de la Neige, qui apparaissait habituellement au cours de fortes chutes de neige, mais se montrait rarement à la cuspide du printemps.

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D’autres versions de ce conte sont plus effrayantes, décrivant la Yuki-onna qui prend la vie des gens et comme un esprit malveillant. Peut-être l’une des versions les plus connues de cette histoire plus glaçante vient de Lafcadio Hearn, qui a joué un rôle très important dans la traduction et l’enregistrement d’informations sur la culture japonaise. Les œuvres les plus célèbres de Hearn comprennent une collection de conférences intitulée Japon: une tentative d’interprétation (1904), In Ghostly Japan (1899) (une collection d’histoires de fantômes et de folklore japonais), Kwaidan: Stories et Studios of Strange Things (1904) qui traite principalement d’une interprétation précoce de la culture et des coutumes japonaises, y compris des histoires de fantômes.

Panneau médian et droit d'un triptyque de 1770 pour la pièce Myoto giku Izu no Kisewata. L'acteur Segawa Kikunojo II est dans le rôle de Yuki-onna (à gauche) et l'acteur Arashi Sangoro II est Minamoto no Yoritomo (à droite)
Panneau médian et droit d’un triptyque de 1770 pour la pièce Myoto giku Izu no Kisewata. L’acteur Segawa Kikunojo II est dans le rôle de Yuki-onna (à gauche) et l’acteur Arashi Sangoro II est Minamoto no Yoritomo (à droite)

Dans l’histoire de Hearn sur Yuki-onna, la légende décrit deux bûcherons – Mosaku, un homme plus âgé, et Minokichi, un plus jeune. Les hommes rentraient chez eux lors d’une froide soirée lorsqu’ils furent pris dans une forte tempête de neige. Ils ont pu trouver un abri dans une cabane près d’une rivière. Les deux hommes s’endormirent, mais Minokichi fut réveillé par un vent froid qui semblait avoir ouvert la porte de la hutte. Il eut la vision choquante d’une femme toute blanche, courbée sur Mosaku, soufflant sur lui.

La Yuki-onna est ensuite allé vers Minokichi, mais elle eut pitié de lui quand elle remarqua sa jeunesse et sa beauté. Elle décida de lui épargner la vie à condition qu’il ne révélerait jamais ce qu’il avait vu cette nuit. Le jeune homme accepta. Yuki-onna l’avertit également que si jamais il disait quoique ce soit au sujet de l’événement, elle le saurait, et elle le tuerait.

Un an plus tard, Minokichi épousa une belle jeune femme nommée O-yuki (signifiant «neige») et ils eurent un mariage heureux et des enfants. Un jour, oubliant sa promesse à l’être surnaturel, Minokichi raconta à sa femme le jour où il avait vu Yuki-onna. À sa grande surprise, O-yuki se révéla être cette même Yuki-onna, et lui rappela sa promesse de secret. Elle a décidé d’épargner la vie de Minokichi encore une fois parce que leurs enfants ont besoin de soins, mais elle disparut, l’abandonnant pour toujours.

Une illustration de 1910 montrant Yuki-onna devant le jeune homme.
Une illustration de 1910 montrant Yuki-onna devant le jeune homme.

Un esprit de la neige bienveillant, une moissonneuse neigeuse prenant la vie lors de fortes tempêtes de neige, ou une créature surnaturelle vivant parmi les humains – quelle que soit la version de l’histoire de Yuki-onna que vous lisez, elle vous laissera un message différent sur ce fascinant symbole folklorique japonais.

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